Eerst even de koele cijfers: HabboHotel is een franchiseproduct dat alleen al in 2005 in Nederland - in samenwerking met de Telegraaf Tijdschriften Groep - 3 miljoen euro in het laatje brengt. Best aardig voor een site die pas 1,5 jaar bestaat.

De Nederlandse site bezit 2,7 miljoen profielen, maar meerdere inschrijving zijn gebruikelijk en uitschrijven is nagenoeg onmogelijk. De gemiddelde leeftijd van de gebruiker is 14,8 jaar, 52 procent van hen is een jongen en zij worden in de gaten gehouden door veertien betaalde moderators en meer dan 60 vrijwilligers.

De softwaremaker, het Finse bedrijf Sulake, beschrijft zichzelf op een manier die de beste dotcom-tijden doen herleven ('an interactive entertainment company specializing in developing, publishing and distributing multiplayer online games and communities'). Zelfs de woorden 'explosieve groei' en 'investeringsronde' zijn al weer uit de persberichten op te lepelen.

Gemenerik

Maar wat is HabboHotel nu eigenlijk? Voor de niet-ingewijden, 'Habbo' is een online virtuele wereld die zich met name op tieners richt. Je kunt er een mannetje of vrouwtje aanmaken en door de eindeloze vertrekken van een groot hotel wandelen. Je komt een leuke meid van 11 tegen in het zwembad (uiteraard in kleurige bikini), waagt met haar vriendin een dansje in de discotheek (natuurlijk met knipperende 'Saturday Night'-dansvloer) en kletst wat af de Hitweek-lounge. Door deze wereld heen lopen Hobba's, een soort chatmoderators die een oogje in het zeil houden. Want uiteraard kunnen ook, en ik citeer de HabboHotelsite, 'gemeneriken' lid worden.

Tot zover is het een leuk opgetuigde chatbox. Maar de echte fun, voor de bezoekers en voor de portemonnee van de makers, begint bij het inrichten van je eigen kamer. Je krijgt een eigen ruimte die, als je er voor het eerst inwandelt, nogal kaal aandoet. Niet-Nederlands ongezellig.

De grote truc van HabboHotel is dat je 'meubi' kan kopen door naar een betaallijn te bellen. Bij een keertje bellen ben je 1,60 euro armer, maar heb je met tien credits genoeg om een roze bedje, een antieken boekenkast en een bijpassend berenvelletje te kopen. maar dat kan ook anders. Sommige tieners, zo bleek onlangs uit een reportage van Radar, presteren het om 180 euro aan virtueel design neer te zetten. 90 Procent van de gebruikers verkeert er echter gratis.

Social hackers

Deze online wereld, met al die schattige kamertjes, poppetjes en zelfs luisterende huisdieren werkt vertederend goed en het is echt een aanrader er eens een uurtje doorheen te wandelen. Maar het meest fascinerende van zo'n site is altijd weer dat de echte mens zich door het suikeren bovenlaagje heenwringt. HabboHotel is behalve een speelplaats voor contactzoekende tieners ook een trainingskamp voor jonge 'social hackers'.

Omdat de meubeltjes een werkelijke waarde vertegenwoordigen en omdat bij de gebruikers van HabboHotel vaak nog een behoorlijke dosis naïviteit aanwezig is, worden alle trucs uit het boekje er uitgeprobeerd.

Internetsites staan vol met Habboscamsites. Keyloggingsoftware is er al gesignaleerd, maar meestal is het bedrog minder high-tech. Er zijn uiteraard 1001 manieren om naar naam en wachtwoord te vragen (' geef me even je gegevens dan kan ik 100 credits op je rekening bijstorten'), maar ook eenzijdig ruilen komt er voor ('als je mij eerst dat schilderij schenkt, dan geef ik je daarna mijn bank').

Ook leuk: laat gebruikers zonder dat ze het weten jouw credits aanvullen. Verreweg de mooiste vorm van bedrog komt uit het geven van cadeaus. De site maakt het mogelijk iemand een verpakt presentje te geven en dus kun je er ook iets instoppen dat bijna geen waarde heeft. Ook deze virtuele verschijningsvorm van de bakstenen in de computerdoos zorgt voor slachtoffers.

Misleiding

Isabel Slurink is elf jaar, maar nu al een oud-gebruikster van HabboHotel. Ze is inmiddels wel op de hoogte van de misleidende sites. "Ik vertrouwde het vaak niet, maar dat kwam omdat mijn vriendinnen zeiden dat het niet goed was. De berichten van HabboHotel lees ik niet. Wel kende iedereen een site waar je de meubi veel goedkoper kon aanschaffen."

"Onmogelijk! Geloof me, dat is niet mogelijk." Christian Batist, manager van HabboHotel Nederland noemt de scams een vorm van creativiteit die niet te voorkomen is. "We stoppen heel veel tijd en geld in de veiligheid van HabboHotel, maar we kunnen de veiligheid nooit voor 100 procent garanderen. Pedofielen, bedriegers, ook zij kunnen het hotel in omdat we nooit iedereen kunnen scannen. Dat zullen we nooit ontkennen."

Op de vraag waarom hij de site niet ontoegankelijk maakt voor volwassenen, antwoordt Batist nuchter: "Omdat het niet hoeft. Slechts 1,8 procent van onze Habbo's is boven de 18, en als volwassene val je alleen al door je taalgebruik genadeloos door de mand. Die subculturen zijn ongelooflijk ingewikkeld. Toch willen we de site wel open houden voor nieuwsgierige ouders en meerderjarige moderators. En ook niet onbelangrijk: Sulake experimenteert ook met toepassingen voor volwassenen."

Isabel Slurink bezocht HabboHotel regelmatig, maar is er na twee maanden weer mee opgehouden. "Ik vond het niet meer leuk, en ben nu nog alleen met de Messenger bezig. Dan weet je in ieder geval met wie je praat en wie er bij je inlogt." Batist is zich ook bewust van de korte interessespanne van de Nederlandse tiener: "Elke dag komen er 60.000 bezoekers die 2,4 keer per dag inloggen. Veelverbruikers dus, maar elk jaar ververst ook 25 procent van dat bestand. Nederlanders zijn heel kritisch. We zullen moeten blijven innoveren om onze doelgroep vast te houden. Want als je bij tieners uit de gratie raakt, gaat de negatieve spiraal nog harder dan de opwaartse."