Spraakherkenning voor computers is de trend van het laatste jaar. De software die gebruikers in staat stelt om hun PC's commando's te laten uitvoeren of een brief te dicteren wordt ieder kwartaal verfijnder. Microsoft schakelt het Belgische softwarehuis Lernout & Hauspie in om een volgende versie van Windows spraakvaardig te maken. Ook wordt spraakherkenning ingezet voor de beveiliging van computers. Zo brengt de software ontwikkelaar SAFLink Corp binnenkort een technologie uit die werkt aan de hand van de stem de de identiteit van een websurfer achterhaalt. Het invoeren van gebruikersnamen en wachtwoorden wordt daarmee overbodig. Maar een echt gesprek, daar gelooft Igor Aleksander - een toonaangevende professor op het gebied van de kunstmatige intelligentie - voorlopig niet in. In een lezing georganiseerd door de British Association Annual Festival of Science aan de Universiteit van Cardiff deed Aleksander deze week de voorspelling dat we pas over 40 jaar op een intelligente manier met computers kunnen communiceren. Pas tegen die tijd zullen computers zinnig terugbabbelen tegen de gebruiker. Nu is er slechts sprake is van eenrichtingsverkeer. Met de technologie van 2040 zouden computers, wat intelligentie betreft, niet meer zijn te onderscheiden van mensen, aldus de Britse prof. Aleksander erkent dat je met de huidige software je nu al kunt spreken met je computer: er is echter nog geen sprake van dat het apparaat daadwerkelijk begrijpt wat je bedoelt. Het voert slechts commando's uit en gaat niet met je in discussie. Dat zal volgens hem op de langere termijn veranderen. De professor ontwikkelt een op neurale netwerken gebaseerd intelligent apparaat, dat emoties kent en zijn omgeving kan interpreteren. Als dit lukt, is er volgens Alexander een grote kans dat de computer tegen je zegt: 'Ik begrijp wat je bedoelt, maar ik denk dat we het anders moeten aanpakken.' Dat kunnen dus pittige discussies worden met een apparaat dat 'ik' kan zeggen. En de veelgehoorde vraag of we computers dan ook rechten moeten toekennen - kunnen we een apparaat met een bewustzijn bijvoorbeeld zomaar uitzetten? - doet Aleksander af met de simpele constatering dat een bewuste computer nog altijd iets anders is dan een bewust levend iets.