Het leveren van namaakvolgers is big business aan het worden, schrijft het technologieblog Bits van The New York Times. In het blog wordt een onderzoek aangehaald van twee Italiaanse onderzoekers, Andrea Stroppa en Carlo De Micheli, die enkele maanden doken in de obscure business van de verkoop van namaak twittervolgers.

Het blijkt dat het steeds moeilijker wordt de namaak van de echte accounts te onderscheiden, waardoor die per account meer waard worden. De laagste prijs is 2 dollar, de hoogste 30 dollar. De onderzoekers houden een gemiddelde prijs per account van 18 dollar aan.

Accounts per duizenden tegelijk verkocht

De onderzoekers concentreerden zich op de grootste aanbieders van namaakaccounts, van de meer dan 20 die er nu professioneel actief zijn. De bureaus die zijn onderzocht hebben namen als InterTwitter, FanMeNow, LikedSocial, SocialPresence en Viral Media Boost. Die verkopen de volgers per 1000 tot per 1 miljoen stuks tegelijk. Het bedrag dat ermee is gemoeid, 40 tot 360 miljoen dollar, is “een conservatieve schatting", zeggen de Italianen.

De accounts worden namelijk meerdere malen verkocht, iets dat hun waarde juist doet toenemen. Doordat die namaakvolgers meerdere mensen volgen, lijken ze meer authentiek. Daarnaast is er software die niet alleen die accounts creëert door zoveel mogelijk aan gebruikersinformatie in te vullen , maar ook nog eens actief lijken doordat zij anderen retweeten. Dat retweeten levert eveneens geld op: vijf retweets per dag kost de koper 9 dollar per maand, 125 dagelijkse retweets doet al 150 dollar per maand.

100.000 nieuwe accounts in 5 dagen

De onderzoekers zeggen onder meer gesproken te hebben met een verkoper van dergelijke accounts die beweert tot aan 100.000 nieuwe accounts in vijf dagen aan te kunnen maken met zijn eigen softwareprogramma. De maatregelen die Twitter heeft genomen, zoals captcha's, zijn simpel te omzeilen, zegt die verkoper.

Twitter zegt tegen Bits zo veel als mogelijk te doen tegen dergelijke praktijken, maar dat de praktijk leert dat het zeer moeilijk is namaakaccounts te kunnen scheiden van echte mensen, die Twitter alleen maar gebruiken om anderen te kunnen volgen en zelf weinig tot niet actief zijn. Dat gaat al op voor 40 procent van alle Twittergebruikers, zegt woordvoerder Jim Prosser van Twitter tegen Bits.