In het korte persbericht rept Microsoft met geen woord over zijn aloude Hotmail. In de gelinkte blogpost met wat meer uitleg komt Hotmail zeven keer aan bod in de tekst van het bedrijf, en vele malen in de reacties van gebruikers daaronder. Microsoft noemt zijn bekende webmail twee keer in historische zin, één keer bij “voortbouwen op" en drie keer over bestaande gebruikers die het een makkelijke overstap belooft.

Overstap komt eraan

Want dat overstappen is wel het doel. Amerikaanse woordvoerders bevestigen dit aan diverse media. Vragen van Webwereld aan Microsoft Nederland leveren in eerste instantie een verwijzing naar het Amerikaanse hoofdkwartier op. In een vervolgreactie laat de Nederlandse vestiging weten dat Hotmail op termijn inderdaad verdwijnt ten gunste van Outlook.com.

Formeel is die nieuwe webmaildienst nog niet af. Microsoft meldt in de aankondiging dat het in de previewfase zit. Het is niet bekend hoe lang die testperiode gaat duren. Hotmail gaat eruit gaat zodra de Outlook.com-test afloopt, meldt de News Service van Webwereld-uitgever IDG. Bestaande mailadressen voor Hotmail.com, Live.com en MSN.com blijven dan wel gewoon bestaan.

'Snelle overgang'

Microsoft Nederland bevestigt aan Webwereld dat die oude adressen dan daadwerkelijk bruikbaar blijven; als ontvangst- én verzendadres. "Alleen dan wel in de nieuwe Outlook.com-omgeving", benadrukt de woordvoerster. Gebruikers behouden daarnaast ook hun adresboeken, berichten, wachtwoorden en mailfilters plus -regels.

De huidige, voor veel gebruikers vertrouwde, interface van Hotmail gaat er wel uit. De look van Outlook.com is dan de nieuwe standaard. De timing hiervoor is niet bekend gemaakt. Analist Wes Miller van het geheel op de Windows-producent gerichte onderzoeksbureau Directions on Microsoft denkt dat de leverancier een snelle overgang nastreeft. Hij schat in dat Hotmail nog anderhalf tot twee jaar te leven heeft.

Een bèta, en dat zie je. Lees verder op pagina 2.

Discrepanties

Voorlopig blijven het oude en het nieuwe nog even naast elkaar voortbestaan. Er is namelijk nog werk te verrichten aan Hotmail-vervanger Outlook.com. De preview-aard van de nieuwe webmaildienst is letterlijk nog te zien. Terwijl Microsoft koppelingen aan Twitter en Facebook (inclusief Facebook Chat) aanprijst, ontbreekt op het eerste gezicht het zakelijke sociale netwerk LinkedIn. Laatstgenoemde blijkt toch aanwezig, maar dan weggestopt in de oude Windows Live-omgeving die achter Outlook.com draait.

Daar staat LinkdIn als te linken accountoptie in een rijtje naast Facebook, Google's videodienst YouTube en Yahoo's fotodienst Flickr. Alleen eerstgenoemde wordt duidelijk op Outlook.com aangegeven, naast Twitter. Die microblogdienst ontbreekt weer in het instellingenpaneel van de Live-omgeving waar gebruikers vanuit Outlook.com ineens in terechtkomen.

De opgeschoonde webmaildienst kent meer van zulke discrepanties, waar gebruikers nu tegenaan lopen. Het verkennen van account- en profielinstellingen binnen de nieuwe gratis maildienst leidt niet alleen qua url's naar de voorgangs Live.com en Hotmail, maar ook qua gebruikersinterface. Het minimalistische, voor touch ontworpen design van Outlook.com komt dan ineens uit op het oude uiterlijk. Dit geldt zowel voor gloednieuwe Outlook.com-accounts als voor overgehevelde Hotmail-accounts.

Nieuw frontje

Microsofts claim dat Outlook.com voortbouwt op Exchange en Hotmail is geen loze kreet. Wat de veelgebruikte mail- en agendaserver Exchange betreft, is de nieuwe webmaildienst gelijk voorzien van ActiveSync. Die synchronisatietechnologie van Microsoft maakt gebruik op meerdere pc's en mobiele apparaten mogelijk.

Wat Hotmail betreft, heeft het bedrijf de eerder aangeprezen functies van de vorige Hotmail-verversing (in oktober vorig jaar) één-op-één meegenomen in Outlook.com. Zo hanteert die ook automatisch aparte indelingen voor berichten van mensen in het adresboek versus nieuwsbrieven en updatemails van sociale netwerken.

Niets nieuws onder de zon? Lees verder op pagina 3.

De nieuwe maildienst kan dan ook worden gezien als Hotmail met een nieuw uiterlijk. Analisten van marktonderzoekers als Gartner, IDC en Sterling Market Intelligence zijn niet onder de indruk van Outlook.com. “Dit zal waarschijnlijk aantrekkelijk zijn voor Microsoft-loyalisten en voor diegenen die vastzitten aan de Outlook-mailclient. Er zijn echter geen functies nu die op het eerste oog revolutionair lijken", zegt analist Greg Sterling tegen de IDG News Service.

Hij ziet vooralsnog geen grote pluspunten ten opzichte van Gmail en verwacht dan ook geen grote golf aan overstappers van Gmail. Gartner-analiast Matt Cain reageert ook koeltjes op Outlook.com: “Er is echt geen nieuwe technologie hier; de filteringtools zijn al geruime tijd beschikbaar, net zoals de integratie met sociale netwerken."

Marketingspin, plus Skype-integratie

“Wel nieuw is de opgeschoonde gebruikersinterface, en de marketingspin plus de hechte integratie met Office Web Apps en SkyDrive." Office-documenten zijn op Outlook.com direct te bewerken doordat de webmail dan de clouduitvoeringen van Microsofts Office-applicaties benut.

Cain noemt ook de aankomende integratie met Skype als echte vernieuwing. Het is onbekend wanneer Microsoft die reuzenovername van mei vorig jaar verwerkt in Outlook.com. Microsoft-brede integratie van de p2p-communicatiesoftware is van begin af aan al het doel geweest van de nieuwe eigenaar. Zodra Skype is opgenomen in Outlook.com kunnen gebruikers daarvan videogesprekken voeren met hun Skype-contacten en met andere gebruikers van de gratis webmail.

Écht SaaS

De ingelijfde VoIP- en video-service wordt daarbij niet slechts gekoppeld aan Outlook.com, maar draait echt in die webomgeving. De lokaal te installeren Skype-software is dan niet meer nodig zijn, meldt Microsoft zelf bij zijn aankondiging van deze toekomstige functie. Tot op heden heeft die softwaremaker de cloud slechts omarmd in combinatie met lokaal te installeren software. Geen echte SaaS (Software as a Service) dus. De nu beloofde Skype-absorptie zou een eerste stap zijn in het loslaten van software.