Volgens allerlei mediabedrijven hier in Silicon Alley komt er een dag waarop inhoud, of content zoals dat in internetnet-lingo heet, de 'killer app' zal zijn. Content is King, maar content kost echter ook geld. Hoe mooier en beter, hoe duurder. En wie zal dat betalen? Of het nou Video On Demand, mp3 of een online krant is; vooralsnog loopt het schip met geld nergens binnen.

Aan de andere kant staan de bedrijven zonder content, maar met een toepassing. Sinds Napster is peer-to-peer 'the next big thing', maar veel meer dan een 'buzz' is het eigenljk niet Ñ behalve dan voor gebruikers die het gebruiken om hun harde schijf vol te downloaden.

Neem de populaire Gnutella-client LimeWire. Bedoeld als gratis software, maar nu is er een Pro-versie. Die kost zes dollar en is gestript van een vervelende reclame-banner (een banner is doorgaans ook al geen vetpot).

Onlangs sprak ik met LimeWire CEO Mark Gorton. LimeWire heeft geld nodig, vertelde hij, want de rekeningen moeten tenslotte wel betaald worden. De server die de software aan het publiek aanbiedt moet in de lucht blijven en dat kost een slordige 100.000 dollar per maand. En dat is nog niet eens de grootste kostenpost: LimeWire is nog volop in ontwikkeling en programmeurs in New York zijn niet goedkoop.

Hoe LimeWire in de toekomst echt geld gaat verdienen, weet ook Mark Gorton niet: "Op dit moment bestaat er geen business model." Maar hij is optimistisch en denkt dat het een kwestie van tijd is. En dan gaat het volgens Gorton om 'jaren'.

Kleine piraten keken om zich heen en vonden ondertussen een werkend business model. Wat eerder een hobby, rebellie of gewoon spannend was, wordt steeds vaker een 'business'. Neem Jman. Jman woont ergens in South Carolina, heeft een snelle kabelverbinding en zet zijn harde schijf wijd open voor wie betaalt, met behulp van Hotline.

Hotline is peer-to-peer van ver voor Napster. Een rovershol bomvol illegale bestanden - als het niet op Hotline staat, bestaat het niet. De makers van Hotline zitten overigens in hetzelfde schuitje als LimeWire: gepruts met een banner en een betaalde versie. Het bedrijf stond zelfs op het punt de software van de hand te doen. Plotseling werden er weer programmeurs ingehuurd, maar het is nog altijd onduidelijk wat de toekomst voor Hotline brengen zal.

Maar dat zal Jman een rotzorg zijn. Hij heeft wél een business model. Dankzij PayPal kan hij redelijk anoniem en eenvoudig per e-mail geld incasseren voor een abonnement op zijn 'dienst'. De content van 'Jman's Backup Server' is illegaal en bijzonder gewild. Het is er altijd een drukte van belang.

Gratis downloaden kan, maar dat betekent lang, heel lang wachten tot jeaan de beurt bent. Dat kan sneller, door een van de betaalde accounts te nemen. De tarieven lopen op tot twintig dollar voor een permanent account. Een koopje, voor de nieuwste DVD's en bijvoorbeeld Windows XP (corporate én home edition).

En Jman weet: content is king. Maar 't moet wel voor een koopje.