"Google heeft geen inbreuk gemaakt op de merkenwet door adverteerders toe te staan om op merknamen van hun concurrenten 'keywords' in te kopen", oordeelt het Europees Hof in Luxemburg. Daarmee veegt het Hof eerdere vonnissen van tafel in deze slepende zaak, die in 2003 aanhangig werd gemaakt.

Google faciliteert piraterij

Modehuis Louis Vuitton won eerder al een rechtszaak tegen Google omdat de zoekgigant woorden als 'Louis Vuitton replicas' en 'Louis Vuitton fakes' als advertenties verkocht aan fabrikanten van namaakproducten. In 2005 werd Google daarvoor door de Franse rechter veroordeeld tot een boete van enkele tonnen.

Google laat in AdWords adverteerders bieden op bekende handelsmerken. Dat betekent dat een maker van namaakparfum een reclamepositie kan kopen voor het zoekwoord 'Chanel'. Het modehuis bepleit dat Google het recht niet heeft om de woorden te verkopen omdat de bedrijfsnaam een beschermd merk is. Bovendien maakt het de illegale verkoop van nep-artikelen mogelijk.

Alleen interne koppeling

Maar het Hof vindt dat van merkeninbreuk door Google geen sprake is en volgt daarmee het advies van de advocaat-generaal Poiares Maduro. Die betoogde in september vorig jaar dat Google zelf in elk geval geen inbreuk pleegt.

De merken zijn alleen zichtbaar voor Google en de adverteerders die AdWords gebruiken. Er wordt geen product of dienst aan het grote publiek verkocht en daarom is er geen sprake van merkinbreuk, aldus Poiares Maduro. Het feit dat Google een link legt tussen een zoekwoord met merkrechten en sites die misbruik maken van dat merkrecht, is dan ook geen merkinbreuk.

Het Hof concludeert dat een zoekmachineadvertentiedienst zoals AdWords, net als een isp, in beginsel is gevrijwaard van aansprakelijkheid voor onrechtmatige content die door derden wordt geplaatst. De voorwaarde hierbij is dat de "dienstverlener geen actieve rol heeft gehad waardoor hij kennis heeft van of controle heeft over de opgeslagen gegevens."

Merknaamhouders kunnen natuurlijk wel de individuele adverteerders aanpakken die met hun merknaam aan de haal gaan in zoekreclames, indien de getoonde reclame bijvoorbeeld verwarrend is.

Belangrijke jurisprudentie

Voor Google is de overwinning heel belangrijk. Ten eerste komt er nu een eind aan deze slepende zaak. Maar belangrijker, nu ligt er een principiële uitspraak van het hoogste rechtsorgaan van Europa. Dat is cruciaal aangezien de zoekmachine verwikkeld is in een aantal andere vergelijkbare zaken. Zo werd het zoekbedrijf vorig jaar februari door de Franse rechter veroordeeld voor het laten plaatsen van 'valse' AdWords van twee reisorganisaties. En ook een zaak van de Duitse pornoboer Bananabay tegen Google ligt nog bij het Europese Hof van Justitie.

Google haalt meer dan 95 procent van zijn omzet uit AdWords en tegenhanger AdSense, die advertenties gekoppeld aan trefwoorden toont op websites van derden.

UPDATE 12.40 uur

Dirk Visser, hoogleraar auteurs- en merkenrecht bij de universiteit Leiden, prijst het Hof om dit vonnis. "Het is een evenwichtige uitspraak. Ik denk dat we hier met z'n allen heel blij mee moeten zijn."

Het is nu duidelijk dat merknaamhouders niet bij Google kunnen aankloppen als er via AdWords onrechtmatig gebruik wordt gemaakt van hun merk. Volgens Visser heeft Google wel de plicht te reageren op een notice en takedown verzoek als de adverterende overtreder zelf niet kan worden aangeschreven.

UPDATE 2 15.25 uur

Opmerkelijk genoeg claimt Louis Vuitton de overwinning. In een persbericht laat het modebedrijf weten dat het Europees Hof in het voordeel van merkenbescherming heeft geoordeeld en dat Google géén aansprak kan maken op de status van hosting provider.