Hotmail is oorspronkelijk in 1996 opgezet en eind 1997 opgekocht door Microsoft voor een slordige 400 miljoen dollar. De webmaildienst telde toen zo'n 9 miljoen gebruikers en was daarmee bijna net zo groot als de ooit belangrijke online-dienst AOL (America Online), dat nog stamt van vóór de popularisering van het internet en het world wide web. Microsofts tegenhanger MSN (Microsoft Network) kreeg met Hotmail een flinke uitbreiding.

Niet hip, en versus Gmail

Anno 2012 is Microsofts webmaildienst wereldwijd nog altijd veelgebruikt. Het aantal gebruikers loopt echter wel terug. Hotmail lijdt aan een minder hip imago én aan concurrentie door met name Google. Gmail van die zoekreus is net een maand geleden Hotmail in omvang voorbijgestreefd.

Hotmail is qua directe bezoekersaantallen nog wel groter, wat is gemeten op basis van websitebezoek. Gmail doet echter ook dienst als default mailserver voor gebruikers van het veelgebruikte smartphonebesturingssysteem Android. Microsoft reageerde toen op vragen van Webwereld met een verwijzing naar marktcijfers voor Nederland, waarin Hotmail nog altijd de grootste is.

Te gelde maken

Tussen 1997 en nu heeft Microsoft nog geprobeerd op andere manieren geld te verdienen aan Hotmail. Bijvoorbeeld door in 2002 gebruikersdata commercieel uit te baten, op een manier die anno 2012 gemeengoed is bij bijvoorbeeld Facebook.

En door een vergoeding te rekenen voor toegang door mailclients, zoals het eigen betaalde pakket Outlook. Dit is in september 2004 gepresenteerd als een maatregel om spam tegen te gaan. Spammers zouden namelijk met speciale Outlook-scripts bulkverzendingen afvuren via de gratis webmaildienst.

Outlook.com

Veel gebruikers maken zich nu zorgen over de aanstaande overgang naar het nieuwe Outlook.com. Die vervanger voor Hotmail neemt het op - nog onbekende - termijn over. De oude Hotmail-interface is dan niet meer.

Microsoft heeft in de loop der jaren diverse makeovers doorgevoerd voor Hotmail, zowel cosmetisch als functioneel. Dat heeft soms weerstand bij gebruikers opgeleverd, wat ook bij wijzigingen aan Gmail is voorgekomen. Google heeft eind 2011 nog de interface van zijn webmail omgegooid. Vaak geldt daarbij wel een overgangsperiode, maar uiteindelijk moeten gebruikers mee in de verandering van het aangeboden cloudproduct.