Apotheker heeft slechts een jaar aan het roer van HP gestaan. Zijn positie is de afgelopen weken onhoudbaar geworden nadat hij stuntelde in de besluitvorming en communicatie over het afstoten van de PC- en laptop divisie, en de overname van Autonomy.

Zijn opvolger Meg Whitman leidde van 1998 tot 2008 eBay. In deze periode groeide de online veilingsite uit van 30 naar 15.000 medewerkers en vergaarde de topvrouw een fortuin van zo'n 1,3 miljard dollar.

Whitman was tevens verantwoordelijk voor de geflopte overname van Skype. EBay kocht de VoIP dienst in 2005 voor 4,1 miljard dollar, en verkocht deze in 2009 voor 2,75 miljard dollar. In 2009 deed Whitman zonder succes een gooi naar het gouverneurschap van Californië.

Duitse dwaler

HP stelde Leo Apotheker nog geen jaar geleden aan als ceo. De benoeming volgde op het ontslag van Mark Hurd na een rel over frauduleuze declaraties en leugens over zijn relatie met een ex-pornoster die hij als consultant had aangesteld.

De benoeming van de voormalig topman van SAP zorgde destijds al voor verbazing, omdat HP zijn geld voornamelijk verdient met de verkoop van hardware. Software is slechts goed voor 2 procent van de omzet. Apotheker wordt bovendien gezien als een briljant strateeg, maar een uitermate slechte communicator. Bij SAP werd hij alweer na 6 maanden als ceo aan de kant geschoven.

In augustus sloeg Apotheker bij HP een koers in waaruit duidelijk bleek dat hij meer in de voetsporen van SAP wilde treden: HP zou de PC-divisie gaan afstoten, het WebOS besturingssysteem (voor 1,2 miljard dollar overgenomen) ging volledig overboord en de firma wilde voor ruim 11 miljard dollar het Britse Autonomy overnemen.

Deze abrupte koerswijziging lijkt de topman nu fataal te zijn geworden. Vooral het afstoten van de PC-divisie bleek slecht voorbereid waarbij er nog geen duidelijk plan ligt. Volgens analisten zijn vooral grote klanten nu huiverig om nieuwe orders te plaatsen omdat zij geen zekerheid hebben over de ondersteuning op de lange termijn. Daarom zouden zij nu eerder voor Dell of Lenovo kiezen.

Gekibbel in de board

In de New York Times schetst columnist James B. Stewart nog een probleem voor HP: de board of directors (een soort raad van commisarissen die tevens de ceo benoemt) zou niet functioneren. De board-leden zouden zich vooral bezig houden met onderlinge vetes. Volgens Tom Perkins, een voormalig lid van de HP-board en wereldberoemd in Silicon Valley vanwege zijn historie als venture capital investeerder, is dit "de slechtste board in de geschiedenis van het bedrijfsleven."

De column bepleit dat niemand van de board uberhaupt vorig jaar met Apotheker heeft gesproken toen deze besloot om de Duitser aan te stellen. "We waren simpelweg te moe van al het onderlinge gekibbel," vertelt een anoniem lid tegen Stewart. In de valley was Apotheker zo onbekend, dat de board-leden onderling grapten dat de zoektocht naar een nieuwe directeur de codenaam "Leo Apotheker" droeg. "Omdat niemand ooit van hem had gehoord," grapte een ander lid.