"I-mode, dat is toch eigenlijk wap maar dan een stuk sneller?" Een vraag die deze dagen regelmatig wordt gesteld. Het antwoord is: ja en nee. Veel diensten die op wap te vinden zijn, komen ook terug op i-mode. Maar het grote verschil is dat de diensten op i-mode er grafisch beter uitzien, het een stuk eenvoudiger is om de juiste informatie te vinden en dat er veel meer informatie te vinden is.

Opvallend toestel

Het eerste toestel van KPN Mobile is een van origine Japans toestel dat geschikt is gemaakt voor de Europese netwerken: de NEC n21i. Een licht toestel dat volgens het 'schelpmodel' openklapt. Hetzelfde systeem kennen we ook van telefoons van onder meer Motorola en Samsung.

Het grote grafische kleurenbeeldscherm valt meteen op. Een duidelijke menustructuur zorgt er voor dat je snel je weg kunt vinden door de menu's en de speciale diensten.

Nieuw zijn ook de polyfone beltonen. De tijd van monotone piepjes is met dit toestel definitief voorbij. Er komt nu meerstemmige muziek uit de telefoon. Het geluid is vergelijkbaar met MIDI op een gewone pc. Als je gebeld wordt, hoor je geen gepiep meer, maar 16-stemmige muziek. Het blaffen van een hond of het geluid van een koekoeksklok is ook mogelijk. Het is niet mogelijk om bijvoorbeeld een mp3-bestand te downloaden en dat als beltoon te gebruiken.

Het downloaden van een meerstemmige beltoon is bij i-mode een stuk goedkoper dan bij een gewoon gsm-toestel. Voor een paar eurocent kan van de speciale sites van bijvoorbeeld Radio 538 of The Box muziek gedownload worden.

Binnenkort komt ook Toshiba met een i-modetoestel op de markt. Dit mobieltje is -zoals de elektronicagigant het zelf zegt- aangepast aan de smaak van de Europeaan. Deze in Europa ontworpen telefoon heeft geen antenne en het toestel bestaat uit één stuk. De TS21i van Toshiba komt in de tweede helft van dit jaar op de markt.

Meer dan bellen alleen

De i-mode telefoon is een apparaat met internetachtige diensten. Zo is het mogelijk e-mail te ontvangen en te versturen. Op dit moment heeft KPN Mobile contentovereenkomsten gesloten met zo'n vijftig partners. Deze bedrijven bieden bij de introductie ruim 65 'gecertificeerde' i-mode sites aan. Speciale pagina's met allerhande informatie en entertainment: het laatste nieuws, verkeersinformatie, beurskoersen en spelletjes.

Maar het blijft niet bij deze 'gecertificeerde' sites. De kracht van i-mode schuilt in de mogelijkheid zelf i-mode sites te maken. En dat is kinderlijk eenvoudig. Iedereen die overweg kan met html heeft binnen een half uurtje een werkende i-mode site gebouwd die overal mobiel kan worden bekeken. De open sites zijn in Japan, waar i-mode zo'n drie jaar geleden van start ging, al geruime tijd een enorm succes.

De niet officiële i-modesites zullen straks waarschijnlijk snel aan populariteit winnen ten koste van de officiële sites. Zonder een abonnement van een paar euro per maand kan dan ook snel het laatste nieuws of het weer opgevraagd worden.

Kosten

De prijs voor het gebruik van i-mode is uit een aantal delen opgebouwd: de eenmalige, de vaste en de variabele kosten. Tot de eenmalige kosten kan de aanschaf van het toestel (tussen de 199 en 369 euro - afhankelijk van de gekozen abonnementsvorm) en de aansluitkosten van het bijbehorende gsm-abonnement gerekend worden.

De maandelijkse vaste kosten bestaan uit het gsm-abonnement en de vaste kosten om gebruik te kunnen maken van i-mode.

Tot slot zijn er nog de de variabele kosten. Deze zijn uiteraard geheel afhankelijk van het gebruik van de i-modediensten. Om het makkelijk te maken, heeft KPN Mobile databundels in het leven geroepen.Voor 2 euro per maand kun je bijvoorbeeld 200 kB aan data verwerken.

In de praktijk blijk je met 200 kB niet veel te kunnen doen. Het bekijken van één enkele pagina kost al minimaal 5 kB. Dat lijkt niet veel, maar voordat je bijvoorbeeld bij de verkeersinformatie van de ANWB terechtgekomen bent, heb je zes schermen à 5 kB gedownload. Dan staat er al 30 kB op de teller. Daarnaast check je je e-mail en lees je af en toe het nieuws.

Er is dus behoefte aan meer kilobytes. Voor 10 euro per maand krijg je de beschikking over 1 MB en voor 15 euro heb je 5 MB. Als je 10 MB verbruikt ben je 25 euro kwijt en de duurste bundel is 45 euro voor 25 MB.

Daarbij komt dat je voor ongeveer de helft van de officiële sites een maandelijkse vergoeding moet betalen om toegang te krijgen. KPN Mobile heeft geprobeerd de kosten zo laag mogelijk te houden door te bepalen dat deze abonnementsprijzen niet hoger dan 2 euro per maand per site mogen bedragen.

Gprs

I-mode maakt gebruik van het gprs-netwerk van KPN. Het voordeel hiervan is dat de gegevens een stuk sneller binnen komen en dat de gebruiker niet meer betaalt voor de tijd die hij online is, maar voor de hoeveelheid data die getransporteerd wordt. Bovendien is hij altijd online en hij heeft meteen verbinding met het netwerk.

Het mooie van een gprs-netwerk is dat je je mobiele telefoon kunt aansluiten op je laptop en handcomputer en zo mobiel over het internet surft. Een vereiste hiervoor is wel dat het gsm-toestel hiervoor geschikt is. De i-mode telefoon van NEC is dat op dit moment nog niet. Binnenkort komt KPN Mobile met een uitbreidingset die het mogelijk maakt om de telefoon via de datapoort op bijvoorbeeld een laptop aan te sluiten.

Beperkingen

De onmogelijkheid om de telefoon op een laptop aan te sluiten is een belangrijke beperking. Maar er zijn er meer. Zo is de eerste generatie Europese i-modetelefoons nog niet voorzien van Java. In Japan zijn toestellen al wel uitgerust met deze programmeertaal. Met Java is het mogelijk om programma's platform onafhankelijk te gebruiken. Dit soort programma's kan van internet gedownload worden.

Het spelen van spelletjes op een mobiele telefoon krijgt een nieuwe dimensie met Java. De twee spelletjes die nu met de telefoon meegeleverd zijn, zijn maar karig. Met Java kunnen spelletjes gedownload worden en kan men tegelijkertijd online tegen elkaar spelen.

Het toestel is uitgerust met een groot grafisch beeldscherm. Een regelrechte verademing ten opzichte van de huidige zwartwit venstertjes. Ondanks het feit dat het Europese toestel 256 kleuren aankan, is dat toch een beperking. De foto's zijn weliswaar in kleur, maar het is niet altijd even duidelijk te zien wat het nu voorstelt. Als er schermen op de markt kunnen die duizenden kleuren aankunnen, zal het nog aangenamer worden om mobiele diensten te gebruiken.

Is i-mode zijn geld waard?

Met i-mode komen allerlei diensten binnen handbereik. Voor ongeveer de helft van de sites zal betaald moeten worden. Of die paar euro per maand dat waard is, is geheel afhankelijk van de persoonlijke voorkeuren. Voor het opvragen van het laatste nieuws, de verkeersinformatie en het weer zijn de meeste mensen wel bereid te betalen. Datzelfde geldt voor het downloaden van beltonen. Dat is nu al immens populair.

Bovenop die bedragen komen de kosten van het dataverkeer. Zoals al gezegd is, kunnen die kosten aardig oplopen. Bekijkt men bijvoorbeeld een site als hot-or-not op de i-mode, dan wordt elke keer een plaatje gedownload. Dit afgezet tegen de tegenvallende kwaliteit van de foto's op het 256-kleurenscherm is het maar de vraag of de 6 eurocent die elke gedownloade foto ongeveer kost, zijn geld waard is.

KPN Mobile is er -uiteraard- van overtuigd dat i-mode zal aanslaan in Nederland. Het bedrijf heeft van te voren uitgebreid onderzoek gedaan naar de behoefte van de mobiele beller. Deze nieuwe diensten zijn het resultaat.