Een mijlpaal noemen ze het zelf bij IBM. De nieuwe chip met codenaam TrueNorth is ontworpen in samenwerking met onderzoekers van Cornell University. Gebaseerd op het menselijk brein - in tegenstelling tot de traditionele Von Neumann-architectuur die stapsgewijs informatie verwerkt - is de chip in staat om op verschillende niveaus actief en verbonden te zijn.

Al sinds 2008 wordt aan dit van oorsprong DARPA-project gewerkt aan een cognitieve computer. Eenmaal commercieel beschikbaar kan zo'n chip functioneren als een bijzonder zuinige sensor voor heel veel embedded en mobiele apparaten.

"Het kan het silicium brein worden voor het Internet of Things en het kan de mobiele ervaring zoals we die nu kennen transformeren", vertelt hoofdonderzoeker Dharmendra Modha van IBM aan de IDG Nieuwsdienst.

Waar staat IBM nu?

Het nieuwe prototype van de TrueNorth-processor heeft nu 5,4 miljoen transistors gewoven in chipnetwerk van 4096 'neurosynaptische' kernen en is in staat om een equivalent van 256 miljoen synapsen ('aanrakingen' oftewel verbindingen) te produceren. Veel meer dan het vorige ontwerp uit 2011 van grofweg 260.000 synapsen.

Het design is ook gemakkelijk op te schalen. De TrueNorth-chips zijn namelijk ook in vier series van vier bij vier gebonden door IBM, wat gezamenlijk een productie van 16 miljoen neuronen bij 4 miljard synapsen oplevert.

Co-processor

De op het brein geïnspireerde architectuur is niet ontworpen om standaard processors te vervangen, maar werkt juist in combinatie ermee. Als co-processor kunnen ze bijvoorbeeld ook supercomputers en datacenters enorm versterken en energiezuiniger maken.

Een thermische foto toont de 'koele' TrueNorth-processor naast de 'hete' FPGA-schakelingen die TrueNorth data voeden: