De technologie, 'silicon nanophotonics', werkt met lichtpulsen in plaats van elektriciteit, waardoor de gegevensoverdracht in de processor honderd keer sneller gaat. Bovendien kost dit slechts een tiende van de energie die de huidige chips verbruiken, zodat de beheerskosten van supercomputers omlaag kunnen, aldus IBM.

Ruimtebesparing

In iedere processorkern zitten modulatoren die het licht omzetten in elektrische stuursignalen binnen de chip. Deze nemen weinig ruimte in op de chip, verzekert Will Green, onderzoeker bij IBM. Hierdoor het aantal processorkernen worden opgevoerd naar honderden of zelfs duizenden per chip. Ter vergelijking: één van de meest geavanceerde chips op dit moment, IBM's Cell-processor in de Sony Playstation 3, bevat negen kernen.

Virtuele werelden

Het technologische principe van silicon nanophotonic vergelijkt Green met de ontwikkeling van glazvezeltechnologie of internet. "Alleen gaat het hier om centimeters in plaats van kilometers. Door de toegenomen bandbreedte en energiebesparing kunnen gebruikers straks in real-time virtuele werelden creëren en veel beter games spelen."

Defensie

Het zal nog wel 10 tot 12 jaar duren voordat deze technologie daadwerkelijk kan worden toegepast. Behalve IBM werken enkele Amerikaanse start-ups aan de silicon nanophotonics-technologie. Het IBM-project is gedeeltelijk gesponsord door het Amerikaanse ministerie van Defensie.