IBM doneert de code van haar op OpenOffice.org (OOo) gebaseerde suite Symphony aan de Apache Foundation. Die stichting kreeg in juni OpenOffice in haar schoot geworpen door Oracle. IBM doneert de code van de gesloten officesuite aan de ontwikkelaars van OOo omdat het bedrijf hoopt dat beide open kantoorpakketten samen beter kunnen concurreren met Microsoft Office.

Het softwarepakket van IBM wordt daardoor open source.

Niet genoeg innovatie

“Voordat Apache binnenkwam was er de afgelopen tien jaar niet genoeg innovatie bij OpenOffice.org", aldus Kevin Cavanaugh, vice president bij IBM tegen PCWorld. “De innovatie werd beperkt omdat we geen echte open source gemeenschap met een volwassen beheermodel hadden", beargumenteert hij de reden van IBM om de code aan de stichting te doneren.

IBM gaf de eerste (moderne) versie van Lotus Symphony uit in 2007. Het gebruikte daarbij de broncode van OpenOffice.org als beginpunt. IBM heeft verschillende opties toegevoegd aan Symphony, die werden niet beschikbaar voor de ontwikkelaars van OOo omdat het kantoorpakket van IBM als closed source werd uitgegeven. Omdat OpenOffice onder de LGPL wordt uitgebracht, hoeft IBM de verbeteringen ook niet vrij te geven.

3 miljoen regels code

De ruim 3 miljoen regels code die IBM heeft ontwikkeld en onderhoudt kunnen in potentie van grote waarde zijn voor OpenOffice. Zo heeft IBM bijvoorbeeld code toegevoegd voor geavanceerde compatibiliteit van ODF, zodat die documenten zowel in officesuites op het web als door Microsoft Office kunnen worden gebruikt.

Daarnaast is de user interface van Symphony veel moderner en vernieuwender. Die lijkt een beetje op de ribbon interface van Microsoft Office. Bovendien heeft IBM heel veel code toegevoegd die het softwarepakket veel sneller maakt. OOo werd namelijk nog wel eens bekritiseerd vanwege de traagheid van dat pakket.

IBM houdt eigen versie

Apache zal als eerste stap een projectteam rond Symphony vormen. IBM blijft vervolgens bijdragen aan het project en zal bovendien haar eigen versie van Symphony blijven beheren. “We willen de ontwikkeling niet domineren maar zijn bereid om een groote deel van onze engineers in te zetten. We willen het niet alleen doen", aldus Cavanaugh.

Het ontwikkelmodel van Apache zal volgens hem beter zijn voor OpenOffice.org en Symphony dan de inspanningen van IBM alleen. “Het model waarbij één leverancier een open project domineert heeft, in mijn ervaring, nooit gewerkt", zegt hij. Vandaar dat de twee nu samen gaan werken.

Het is nog onbekend welke organisatie de downloadsite voor Symphony aan gaat bieden. Het freeware softwarepakket wordt inmiddels door zo'n 50 miljoen mensen gebruikt. IBM gebruikt de software op al haar interne machines en bovendien als standaard kantoorsoftware voor haar desktoppakketten.