Het gaat om Mark Papermaster, de voormalige vice president of microprocessor technology development bij IBM. Papermaster zou in november een hoge functie bij Apple gaan vervullen, maar IBM wil hier een stokje voor steken.

Het bedrijf ziet de overstap van Papermaster namelijk als een poging van Apple om meer grip te krijgen op de servermarkt en de markt voor chips van handhelds en de kennis die Papermaster bezit van IBM zou hij volgens het bedrijf kunnen misbruiken.

Contract geschonden

Daarbij laat IBM weten dat Papermaster de voorwaarden van zijn contract schendt wanneer hij daadwerkelijk bij Apple in dienst treedt: "Mr. Papermaster's dienstbetrekking bij Apple is een overtreding van de overeenkomst die hij heeft met IBM. Hierin staat uitdrukkelijk dat het hem niet is toegestaan om voor een concurrent te gaan werken wanneer hij IBM verlaat. We zullen deze zaak zeker uitvechten in de rechtbank." Apple heeft nog geen reactie gegeven op het verhaal.

Bedrijfsgeheimen beschermen

Met de rechtszaak wil IBM niet alleen voorkomen dat Papermaster in dienst komt bij Apple, maar vooral ook dat hij geen bedrijfsgeheimen aan Apple doorspeelt omtrent IBM's Power chips en serverproducten. De voormalig medewerker is een expert op dat gebied en schreef verschillende artikelen over de ontwikkeling van chips bij IBM. Het verhaal ligt extra gevoelig omdat IBM tot 2005 producent was van de processors van PowerPC's. Hierna stapte Apple over op processors van Intel.

Veel technische kennis

Apple wil Papermaster volgens IBM graag inlijven, omdat hij in samenwerking met Steve Jobs nuttige technische en strategische adviezen zou kunnen geven over uiteenlopende onderwerpen. Volgens analisten is het echter niet realistisch dat Papermaster zijn kennis zou gebruiken om Apple helpen meer voet aan de grond te krijgen in de servermarkt, omdat het bedrijf zich juist heeft ontwikkeld naar een bedrijf dat zich richt op consumentenelektronica. Toen het bedrijf een aantal jaar geleden de Xserve lanceerde had het serieuze plannen voor de servermarkt, maar in de afgelopen twee a drie jaar is daar weinig mee gebeurd.

Bouwen aan cloud-infrastructuur

Logischer is dat Apple met het inlijven van Papermaster meer energie wil gaan steken in het bouwen van een grote cloud-computing infrastructuur, waarmee diensten als MobileMe kunnen worden ondersteund. Apple heeft flink wat computerkracht nodig om dit te kunnen realiseren en de kennis van Papermaster op het gebied van systeemontwerp, processors en chipsets maakt hem een zeer waardevolle aanwinst voor het bedrijf. Ook zou het kunnen dat de voormalig IBM-medewerker is aangesteld om het chipdesign bij Apple in goede banen te leiden. In april van dit jaar nam Apple de specialistische chipproducent PA Semi over.

Niet voor het eerst

Het is niet voor het eerst dat een groot bedrijf een dergelijke rechtszaak begint. Eerde was er al een gelijksoortig geschil tussen Google en Microsoft, omdat Google Kai-Fu Lee , een oud medewerker van Microsoft had aangesteld. Microsoft klaagde Google aan, maar uiteindelijk werd de zaak buiten de rechtbank om geschikt.