Het doel achter het plan, in opdracht van het Amerikaanse ministerie van defensie, is om computers sneller en zuiniger gegevens te laten verwerken. Voor de uitvoering van het onderzoek kregen IBM en de meewerkende universiteiten 3,4 miljoen dollar van de onderzoekstak van het ministerie, de Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA).

De toekomstige computers moeten menselijke eigenschappen gaan herbergen zoals perceptie, interpretatie, gevoel en interactie. Door deze kenmerken zouden de computers zich kunnen aanpassen aan veranderingen. "Als we er in slagen dit soort computers te creëren in een realistische omgeving met gevoel en reactievermogen, dan is dat een enorme stap voorwaarts," zegt Dharmendra Modha, onderzoeker bij IBM.

Hersenen hebben antwoord al klaar

Het onderzoek draait nog niet om het maken van concrete applicaties, maar het begrijpen van de werking van hersenen en hoe dat is te vertalen naar computers. Daarom maken de wetenschappers onder andere gebruik van nanotechnologie, om de breinfuncties te imiteren in computerchips. Het essentiële verschil in de denkwijze van computers en de menselijke hersenpan is dat het brein bij voorbaat oplossingen paraat heeft om problemen op te lossen. De computer moet de problemen eerst definiëren en analyseren voordat het weet welke oplossingen het moet hanteren om het probleem te lijf te gaan.

Door de combinatie van nanotechnologie, neurowetenschap en supercomutertechnologie hoopt IBM met een 'menselijke' computer op te proppen te komen. Volgens Modha zou de creatie hiervan de traditionele manieren van computing doen veranderen.

Even slim

IBM is niet het enige bedrijf dat werkt aan computers en technologie met menselijke intelligentie. Begin dit jaar kondigde Numenta aan dat het verwacht binnen een aantal jaar chips te ontwikkelen die enigszins functioneren als het menselijk brein. En de uitspraak in februari dit jaar van uitvinder Ray Kurzweil gaat nog verder. Hij denkt dat machines over dertig jaar even slim als mensen zullen zijn.