Dit heeft IBM donderdag bekendgemaakt. Het bedrijf ziet `grid computing' als een `volgende belangrijke stap in de evolutie van het internet'. Het idee is om de rekenkracht van zoveel mogelijk losse systemen samen te voegen tot één supermachine. Nieuw is het idee niet, maar de openlijke steun van IBM betekent volgens kenners een belangrijke push voor de technologie. Op kleinere schaal wordt grid-computing onder meer al gebruikt door de NASA. Het bekendste voorbeeld is het project [email protected], waarbij de rekenkracht van losse computers wordt ingezet bij het speuren naar signalen van buitenaards leven. IBM denkt echter veel groter. Hier worden niet zozeer simpele computers van thuisgebruikers samengevoegd, maar zware wetenschappelijke systemen. Bovendien gaat het een en ander in een veel georganiseerder verband. Voor de gebruikers is in één oogopslag te zien hoeveel rekenkracht er beschikbaar is. Vijf Nederlandse universiteiten De eerste IBM-projecten vinden in Engeland en Nederland plaats. In ons land zullen met behulp van IBM de computers van vijf verschillende universiteiten aan elkaar worden geknoopt: TU Delft, de VU Amsterdam, de Universiteit van Amsterdam, de Universiteit van Leiden en de Universiteit van Utrecht. Deze hebben zich verenigd in de ASCI Research School (Advanced School for Computing and Imaging). Professor Bal van de VU vergelijkt de technologie met elektriciteitscentrales (Power Grids). "Als je je scheerapparaat in het stopcontact stopt, heb je er geen idee van waar de elektriciteit van afkomstig is: kolen, wind of kernenergie. Zo is het ook met Grid Computing. Je hebt als gebruiker geen idee van welke computers de beschikbaar gestelde rekenkracht af komt."

SURFnet

De genoemde universiteiten deelden hun krachten al, maar volgens Bal gebeurde dat met een verouderde technologie. In het nieuwe project komt veel meer rekenkracht beschikbaar. In eerste instantie worden alle computers via het gewone internet aan elkaar verbonden, in een later stadium zal dat met behulp van het SURFnet 5 of Gigaport-netwerk plaatsvinden. Het Nederlandse grid-netwerk zal voorlopig bestaan uit 200 IBM eServer x330 servers waarop Red Hat Linux draait. Het onderliggende protocol is afkomstig van de Globus open-source gemeenschap. Voorlopig heeft het een en ander nog een sterk wetenschappelijk karakter, maar uiteindelijk hoopt IBM op meer commerciële toepassingen. Binnen enkele jaren zullen alle verschillende grid-netwerken aan elkaar kunnen worden geknoopt, zodat er een wereldwijde grid ontstaat. De verwachting is dat ieder bedrijf of individu vervolgens hierop kan inloggen als hij rekenkracht nodig heeft.

Commercieel

Bedrijven hoeven dan niet meer duizenden servers te kopen, maar huren simpelweg tijdelijk rekenkracht. IBM noemt dit e-sourcing. Hierin zal ook een ander groots project van IBM een rol spelen: eLiza (zelfregulerende hard- en software).