'ICQ Universe' heet de dienst van de instant messaging (im) dienst. Alle 175 miljoen geregistreerde gebruikers van ICQ kunnen er gebruik van maken. Een groot deel zal dat waarschijnlijk niet doen: de AOL-dochter heeft volgens eigen opgave 8 miljoen dagelijkse gebruikers, waarvan meer dan de helft in de Verenigde Staten. Bij ICQ Universe kunnen gebruikers van de im-dienst profielen en foto's achterlaten en netwerken met contacten opbouwen – net als bij al langer bestaande diensten als Friendster en Orkut. De dienst is alleen voor ICQ-gebruikers. Wie dat niet is, kan worden uitgenodigd door een bestaande gebruiker of rondhangen in de 'lobby' van ICQ Universe. Daar kun je worden uitgenodigd om lid te worden van ICQ Universe. "Tot op zekere hoogte was ICQ al een social network, dus we hoefden het niet van de grond af op te bouwen", aldus Orey Gilliam van ICQ tegenover de IDG News Service. "Dit is een natuurlijke uitbreiding voor ons."

Social networking

'Social networking' is het buzzwoord van het moment. Het is een hype die zowel doet denken aan het enthousiasme uit het begin van de jaren negentig toen internet doorbrak bij het grote publiek, als aan de dotcom-goudkoorts aan het eind van de jaren negentig. Het begon vorig jaar allemaal met Friendster. Het idee achter Friendster is dat je nieuwe vrienden kunt maken door in contact te treden met de vrienden van je vrienden. In een mum van tijd werd de site een groot succes. Reclame werd er niet of nauwelijks gemaakt: internetters wezen elkaar op de site. Het overweldigende succes van Friendster (het bedrijf claimt meer dan 5 miljoen gebruikers) bleef niet onopgemerkt. Diverse internetbedrijven toonden interesse voor de verlieslatende site. Friendster sloeg naar verluidt een overnamebod van 30 miljoen dollar van Google af. In plaats daarvan ging het bedrijf in zee met een aantal venture capitalists, waaronder Kleiner Perkins en Benchmark Capital.

Orkut

Google kwam vervolgens met een eigen 'social networking'-site: Orkut. De precieze betrokkenheid van Google is niet helemaal duidelijk. Onderaan elke Orkut-pagina staat weliswaar ' in affiliation with Google', maar Google-medewerker Orkut Buyukkokten is verantwoordelijk voor het ontwikkelen van de site. Orkut werkt ruwweg volgens hetzelfde principe als Friendster: je geeft op wie je vrienden zijn en vervolgens kun je kijken wat voor vrienden je vrienden hebben. Nieuw is dat gebruikers zich ook kunnen aanmelden bij zogeheten 'communities'. Door lid te worden van een community kun je aangeven dat je in een bepaald onderwerp geïnteresseerd bent. Op de community-pagina's kunnen leden van een gemeenschap over hun gemeenschappelijke interesse discussiëren. Andere internetbedrijven volgen de ontwikkelingen met argusogen. Yahoo en Lycos hebben aangekondigd dat ze eveneens overwegen om in de 'social networking'-business te stappen.