Spammer-X, auteur van het boek 'Inside the spam cartel', vertelde donderdag in Maastricht in het openbaar over hoe spammers te werk gaan. Hij is geboren in Engeland en halverwege de twintig. Gekleed in een zwart t-shirt met de toepasselijke tekst 'I send you e-mail' en een zwarte hoed staat hij op het podium.

Voor de zaal is hij herkenbaar, tv-ploegen mogenn hem alleen filmen als ze beloven zijn gezicht niet in beeld te brengen. Zijn naam is bij niemand van de aanwezigen bekend.

Spammer-X wil te allen tijde anoniem blijven. "Iedereen haat je als je zegt dat je spammer bent. Dat is ook één van de redenen waarom ik ermee gestopt ben. Als iemand vroeg wat ik deed, moest ik altijd liegen. Dan was ik internetmarketingexpert of zo. Maar ik was er niet trots op dat ik spammer was. Oké, je verdient er veel geld mee, maar het gaf me geen voldoening." Tegenwoordig heeft hij een 'normale baan' en moet hij hard werken voor zijn geld. Dat was enkele jaren geleden wel anders.

De anonieme spammer is nu ongeveer anderhalf jaar geleden gestopt met het versturen van miljoenen reclamemailtjes. "Ik heb spam verstuurd van mijn 17e tot en met mijn 22e. Ik ben ermee begonnen nadat ik van school werd gestuurd toen ik een schoolcomputer had gehackt."

Verdienen

"Spammen loont nog steeds", stelt de spammer zonder naam. In het eerste jaar heeft hij naar eigen zeggen 10.000 tot 12.000 dollar verdiend. Aan het einde van zijn vijf jaar was dat al opgelopen tot een kwart miljoen dollar.

Dat er goed aan spam te verdienen valt, toont hij aan met een rekenvoorbeeld. "Stel dat je 40 miljoen spammailtjes over Viagra-pillen verstuurt. Van de ontvangers klikt 0,12 procent op de link in het mailtje. Van hen koopt uiteindelijk één op de tweehonderd mensen iets. Dan levert dat bij elkaar 37.440 dollar op. Daarvan gaat de helft naar de botnet-beheerder. De rest is voor de spammer. Die moet daar zijn kosten nog van betalen zoals 230 dollar voor de bulletproofhosting, 6800 dollar voor vier dagen toegang tot botnets en nog eens 4000 dollar voor de mailadressen. Bij elkaar gaat er dus nog eens 11.000 dollar vanaf. Wat de spammer overhoudt is ruim zevenduizend dollar. Niet slecht met twee of drie uur werken", aldus X.

De respons op spam is 0,0001 procent tot maximaal 0,001 procent. Dat lijkt weinig. Maar wie tegelijk 3 tot 5 miljoen berichten verstuurt, weet wel beter. "Spam is de meest effectieve manier om een product online te verkopen", beweert de ex-spammer daarom. Over het aantal mensen dat via spam iets bestelt, verschillen de cijfers nogal. Het is in ieder geval meer dan genoeg voor een royale winst.

Spamfilters

Wereldwijd is naar schatting 75 tot 80 procent van alle mailtjes spam. Zelf krijgt spammer-X ook veel spam. "En nee, ik gebruik geen spamfilter", beweert de anonieme spammer. "Spam stoort me niet zo. Ik lees alle spammailtjes en klik ook op de linkjes. Soms herken ik zelfs wie ze verstuurd heeft." Over het gebruik van spamfilters maakt X zich geen zorgen. "Spamfilters houden je niet echt tegen. Ze maken het werk moeilijker, maar niet onmogelijk."

Als spammer is X nooit gearresteerd of opgepakt. "Het percentage spammers dat wereldwijd gepakt wordt, is heel klein. Dat zijn de luie spammers die in hun onzorgvuldigheid iets vergeten zijn." Maar minstens zo slecht als spammers, zijn zogeheten botnet-beheerders (of botnet-masters). Dat zijn mensen die via kwaadaardige software pc's van nietsvermoedende internetters kunnen gebruiken voor het versturen van spam. "Ze verdienen minimaal net zoveel als een spammer."

De adressen om de spam naar te versturen, verkrijgt X door de adressen te kopen of door zelf op internet te zoeken. "Eén e-mailadres is nog geen cent waard. Is er iets meer informatie bekend over bijvoorbeeld het geslacht of een voorkeur voor porno, dan is het misschien één cent." Een database met tien miljoen actieve adressen kost volgens X niet meer dan 250 dollar. De adressen worden vaak - vooral voor pornospam - door marketingbedrijven aan spammers verkocht.

X denkt niet dat er ooit een einde aan spam zal komen. "Zolang mensen producten kopen die via spam worden aangeboden, blijft het lucratief. Als mensen dat niet meer doen worden de kosten van het verzenden van spam misschien hoger dan de opbrengst en dan houdt het vanzelf op."