Craigslist.org behoort tot de twintig best bezochte websites van Amerika. Wat in 1994 begon als een mailinglijst voor evenementen in San Francisco is inmiddels uitgegroeid tot een levendige online gemeenschap. Net als bij het prikbord in de supermarkt, kunnen bezoekers voor de meest uiteenlopende zaken berichten achterlaten, van auto's te koop tot contactadvertenties. Alleen komen er bij Craigslist per maand vijf miljoen unieke bezoekers langs, die 2,5 miljoen briefjes ophangen.

De site is onderverdeeld in regio's en bedient zo 45 steden in Amerika en Canada. Bovendien heeft hij sinds vorig jaar april een filiaal in Londen. Binnen Europa moeten daar dit jaar nog sites in Edinburgh, Dublin en Manchester bij komen, belooft ceo Jim Buckmaster. Ook Amsterdam sluit hij niet uit. "Maar dat hangt ervan af of we besluiten om daar met een Engelstalige versie te komen."

Traditioneel vormen de secties voor woonruimte en banen de grootste publiekstrekkers. Maar in Londen wordt de lijst van best bezochte secties aangevoerd door 'casual encounters', waar je partners kunt oppikken voor ongebonden seks. Een artikel in de Guardian schilderde vorig jaar oktober de site af als de ideale plek voor dergelijke inhoudsloze ontmoetingen, en dat imago is Craigslist nooit meer kwijtgeraakt.

Opmars

De opmars van Craigslist is opvallend voor een onderneming die slechts veertien man personeel in dienst heeft. En hoewel de site al vijf jaar winst maakt, bestaan er geen serieuze concurrenten.

"Dat heeft ermee te maken dat ik een nerd ben," verklaart Craig Newmark, de oprichter van de site die zijn functie omschrijft als medewerker klantenservice. "Als programmeur kon ik de code schrijven die in het begin nodig was om dit beheersbaar te houden. Bovendien ben ik een doortastend nerdje. Als ik ergens aan begin, zet ik het ook door."

Nog opvallender was een aankondiging op vrijdag 13 augustus, toen eBay bekend maakte dat het een belang van 25 procent had verworven in Craigslist. De veilingsite had de aandelen gekocht van een ex-werknemer. Op korte termijn zullen bezoekers echter niets van de deal merken.

Craigslist zal echter niet het voorbeeld van zijn nieuwe aandeelhouder volgen en tegen betaling aanvullende diensten gaan aanbieden, zoals prominente plaatsing of het hosten van grote hoeveelheden foto's. "We zouden voor allerlei zaken geld kunnen vragen. Dat doen we niet," reageert Newmark.

Robin Hood

De oprichter is fel tegen het vragen van geld aan consumenten. Hij ziet meer in een Robin Hood-achtige benadering: "We brengen kosten in rekening bij mensen met geld en voor advertenties waar zij anders toch al voor zouden betalen. Bovendien bieden we een dienst die eenvoudiger, goedkoper en effectiever is dan andere."

Werkgevers die een vacature willen plaatsen, betalen in San Francisco 75 dollar en in New York en Los Angeles 25 dollar. In de toekomst kunnen ook verhuurders die woonruimte willen aanprijzen een rekening verwachten.

"We zijn niet commercieel, maar ook niet echt non-profit. We zijn pro-sociaal, een dienst voor de gemeenschap die actief mensen probeert te helpen. Onze bezoekers moeten het eerst goedkeuren voordat we ergens geld voor vragen. Die goedkeuring is van essentieel belang, omdat we onszelf beschouwen als gemeenschapsgoed. Dat betekent dat we echt moeten luisteren, en niet alleen doen alsof."

Sociaal gezicht

Het klinkt wellicht wat klef, maar Craigslist wil graag een bedrijf zijn met het hart op de juiste plek. Zo ziet Newmark het als zijn persoonlijke taak om misstanden in de huurmarkt in New York uit de wereld te helpen.

Het is daar gebruikelijk dat een makelaar die een huurwoning verhuurt, vervolgens sleutelgeld bij de nieuwe huurder in rekening brengt. Met een speciale sectie voor woningen waar huurders dat bedrag niet betalen, probeert de site met die gewoonte af te rekenen.

Makelaars die zich vervolgens niet aan de regels houden, kunnen rekenen op een telefoontje of e-mail van Craig zelf. En omdat Craigslist in New York is uitgegroeid tot dé site waar je woningen huurt en verhuurt, bedenken die makelaars zich wel tweemaal voordat zij Newmark tegen zich in het harnas jagen.

Het was ook die persoonlijke betrokkenheid die de oprichter ervan overtuigde om de site naar zichzelf te noemen. "De naam is grappig en suggereert dat het persoonlijk is. Het betekent ook dat ik misbruik persoonlijk opvat. Mijn naam staat op het verdomde ding!"