Zowel Creative Labs als Samsung introduceren in augustus hun 'portable media centers': de Creative Zen en Yepp YH-999. Beide modellen maken gebruik van software van Microsoft en kunnen naast muziek ook digitale video en televisiebeelden afspelen.

Ook in augustus brengt HP zijn in licentie geproduceerde iPod op de markt. En bestaande modellen zoals de diverse modellen van Creative Labs' Nomad en de iRiver iHP maken dankbaar gebruik van de markt die Apple heeft gecreëerd.

Het succes van Apple's iTunes muziekwinkel was voor concurrent Real genoeg reden om de onderliggende software met een pincet uit elkaar te halen. Op die manier zocht en vond Real een manier om muziek uit zijn Rhapsody muziekwinkel af te spelen op de iPod.

Als grootste speler in de markt voor draagbare muziekspelers en online muziekwinkels is Apple kortom de geijkte concurrent. En het bedrijf van Rob is niet het enige dat probeert de computerfabrikant van zijn troon te stoten. Maar terug naar die lentedag waarop Rob zijn snode plan ontvouwde.

Onze fietstocht naar de heuveltop was meteen een korte toeristische toer door Silicon Valley. Hij begon op Sand Hill Road, de straat met de hoogste concentratie risico-investeerders (VC's) ter wereld. In de kantoren langs deze weg liggen miljarden dollars te wachten om geïnvesteerd te worden in het volgende briljante idee. Zonder Sand Hill Road zouden bedrijven als Cisco, Sun Microsystems, Google of Amazon nooit zijn opgericht.

Als we het einde van Sand Hill Road komen, begint de weg langzaam te stijgen. We rijden inmiddels door Woodside, een dorpje in de toptien gemeentes met het hoogste inkomen per inwoner van Amerika. Dat is grotendeels te danken aan it-miljonairs zoals Larry Ellison van Oracle en Tom Siebel van Siebel Systems. Apple's Steve Jobs heeft er wel een huis, maar woont niet in Woodside.

Terwijl de weg serieus begint te klimmen, voorspelt Rob dat de lage prijs van zijn mp3-speler de doorslag gaat geven. Voorzichtig vraag ik of het succes van Apple's iPod wel schuilt in de prijs. Het gebruiksgemak en een strakke vormgeving van de witte geluidsdragers is veel belangrijker voor het succes van iPod. Met vier knoppen en een draaiwiel kan de grootste onbenul er nog mee overweg.

Maar dat gebruiksgemak is eenvoudig te kopiëren, werpt Rob tegen. Hoe moeilijk kan het ontwerpen van een veredelde walkman nu helemaal zijn?

Inmiddels staan we bezweet op de heuveltop. Beneden strekt de Valley zich uit, met recht onder ons de klokkentoren van Stanford University, de beroemde en peperdure universiteit die al even onlosmakelijk met Silicon Valley verbonden is als Woodside en Sand Hill Road. Zo hebben de oprichters van Google destijds hier als afstudeerproject de fundamenten van hun zoekmachine gelegd.

We zijn nu enkele maanden verder, en ik ben de mp3-speler van Rob nog nooit in het wild tegengekomen. Hij is er wel, vertelde hij me laatst tijdens een wandeling langs de Baai van San Francisco. Maar op de ranglijst van de bestverkochte spelers op Amazon bungelt hij ergens onderaan.

Ik herinner hem aan zijn enthousiasme van enkele maanden eerder, en dat een lage prijs alleen niet genoeg is om de iPod van de troon te stoten. Rob heeft wel geprobeerd Apple af te zetten. Maar het ontwerpbureau dat met een revolutionair design moest komen, mocht vooral niet te veel kosten. En ook de user interface die zij bedacht hadden, was niet in staat om het tegen de eenvoud van Apple op te nemen. "Het zal wel niets worden. Maar we hebben er veel van geleerd", zei hij zuurtjes aan de rand van de baai.

Rob heeft in een paar maanden een waardevolle innovatieles gehad. Want Silicon Valley mag dan misschien beroemd zijn om zijn innovatie, Rob heeft zelf ondervonden dat zelfs een combinatie van investeerders op Sand Hill Road, de inwoners van Woodside met jarenlange ervaring in het bouwen bedrijven en een van de beste universiteiten ter wereld nog geen garantie voor succes vormen.

De naam van Rob is om privacyredenen gefingeerd.