Intel-ingenieur Travis Bonifield heeft een gloednieuwe spraakcomputer gemaakt voor wetenschappelijk genie Stephen Hawking. De opstelling omvat een Lenovo X220 tablet-pc, een op maat gemaakte 'zwarte doos' met randapparatuur voor gelaatsherkenning van de professor, en de hardware van de eigenlijke spraaksynthesizer. De nieuwe computer heeft een Core i7-processor en een front-webcam waarmee Hawking kan videobellen via Skype.

Praten via duimen en wang

Dit geheel moet de net 70-jarige wetenschapper helpen om weer sneller te kunnen praten. Op 21-jarige leeftijd werd bij hem al de diagnose van de neurologische ziekte ALS (amyotrofe laterale sclerose) gesteld waarbij hem een levensverwachting van krap drie jaar werd gegeven. Nu, 49 jaar laten, kampt Hawking wel met steeds verdere voortschrijding van de verlamming die zijn lichaam raakt.

Zijn ziekte heeft ervoor gezorgd dat hij inmiddels niet meer zijn duimen kan gebruiken om met kleine gebaren zijn spraaksysteem te kunnen aansturen. Toen Intel-ingenieur Bonifield hem voor het eerst ontmoette, kon Hawking met zijn oorspronkelijke opstelling één woord per minuut invoeren.

Intel ontwikkelde vervolgens een systeem waarbij bewegingen van Hawkings wang worden gedetecteerd via een infraroodsensor die aan zijn bril is bevestigd. Die minimale bewegingen worden geïnterpreteerd om woordkeuzes te bepalen, zinnen te vormen en die te laten uitspreken door de kunstmatige stem van de stemsynthesizer. Maar ook die opstelling voldoet niet meer door de verdergaande verlamming.

Sinds 1997 elke 2 jaar een upgrade

Hawking stuurde begin vorig jaar een brief aan Gordon Moore, één van de oprichters van Intel, met de vraag of de spraakinvoer niet 'opgevoerd' kan worden. De twee hadden elkaar in 1997 ontmoet, toen Hawking nog een systeem met AMD-processor gebruikte. Moore bood toen de hulp van zijn bedrijf aan en sindsdien maakt Intel elke twee jaar een nieuwe computer op maat voor Hawking.

Het allernieuwste systeem wat Intel nu maakt, moet Hawking helpen om de informatie in zijn brein sneller te kunnen overbrengen. Het doel is om vijf woorden per minuut en wellicht zelfs tien woorden per minuut te kunnen uiten. Daarvoor kijkt de computer naar een combinatie van wang-, mond- en wenkbrauwbewegingen die professor Hawking nog kan maken.

Het team achter Stephen Hawkings spraakvermogen (vlnr): Intel-werknemers Travis Bonifield, Rob Weatherly (lokale it-support voor Hawking) en Hawkings AiO (assistent in opleiding) Sam Blackburn. Professor Hawking op de voorgrond.

Foto: Intel.