Computerfabrikanten willen graag gebruik maken van Intel's Atom-chip om deze in hun handzame netbooks te verwerken, maar de chipleverancier kan niet aan de vraag beantwoorden. Het probleem ligt niet in de productiecapaciteit, maar de beschikbaarheid van de chip wordt beperkt door een probleem in het testproces.

Dit knelpunt bestaat omdat Intel de vraag naar de Atomchip heeft onderschat, zo liet Stacy Smith, de CFO van Intel, al in juli van dit jaar weten op een conferentie. Het gebrek aan de chips is dermate ernstig dat Asustek Computer heeft besloten om de 900Mhz Celeron M 353, een veel oudere Intel-chip, te gebruiken in twee van zijn populaire Eee PC's.

Geen snelle oplossing

Er is geen snelle oplossing voor het probleem. Intel kan en wil niet capaciteit bij andere processors wegkapen om aan de hoge vraag naar Atom-chips te voldoen. De Atom is goedkoper dan andere Intel chips en deze duurdere processors krijgen voorrang bij het testproces, aangezien Intel aan deze duurdere chips meer verdient.

Dean McCarron, hoofd onderzoek van Mercury Research verklaart dat het vooral fiscaal niet slim is om capaciteit weg te halen bij Core processors, die een gemiddelde prijs hebben van 100 dollar, om aan de vraag naar Atom-chips te beantwoorden, die slechts rond de 25 dollar kosten.

McCarron benadrukt de snel groeiende vraag naar de Atom chip; sinds januari van dit jaar heeft hij zijn verwachting voor het aantal verscheepte Atom chips meermaals flink naar boven moeten bijstellen.

Goedkoop om te maken, kostbaar om te testen

Een van de grote voordelen van de Atom is zijn geringe afmeting. Intel kan er 2500 van kwijt op de 300 mm wafers die het gebruikt, wat de productiekosten van de chip laag houdt. Maar het proeces van assemblage en testen naar kant-en-klare processors is echter een arbeidsintensief proces. Dit is een van de redenen dat Intel de testcapaciteit niet kan verhogen. Toevoegen van nieuwe capaciteit betekent nieuwe productielijnen en nieuwe apparatuur.

Een woordvoerder van Intel bevestigt dat geringe testfaciliteiten de reden is dat Intel niet aan de hoge Atom-vraag kan voldoen, maar kan geen termijn noemen waarop het probleem is opgelost.

Nieuwe capaciteit bijbouwen

Afhankelijk van de consumentenvraag naar de Atom, is het goed mogelijk dat schaarste pas volgend jaar wordt opgelost, wanneer Intel klaar is met het bouwen van een test-en assemblagefaciliteit in Vietnam. De kosten van de bouw ervan bedragen ruwweg 1 miljard dollar en het wordt de grootste testdivisie van Intel.