De langverwachte 64-bit processor van Intel voor de servermarkt komt vandaag beschikbaar. Intel wil de strijd aangaan met de concurrentie. Vooral de Unix-systemen van Sun Microsystems en IBM zijn op dit moment belangrijke spelers op de markt. Deze Unix-systemen maken nu al gebruik van 64-bit chips. Intel denkt dat met de lancering van de nieuwe processor de kosten voor servers in de toekomst zullen dalen en dat eindgebruikers uiteindelijk meer keus zullen hebben.

RISC

Intel heeft samen met Hewlett-Packard bijna zeven jaar gewerkt aan de chip die op veel punten verschilt van Intels bestaande processors voor de pc- en servermarkt. Itanium is een 64-bit chip die gebaseerd is op de RISC-technologie. Dat maakt de chip met name geschikt voor het verwerken van grote hoeveelheden data zoals bijvoorbeeld in databases.De RISC (Reduced Instruction Set Computing)-technologie werd oorspronkelijk door IBM ontwikkeld als tegenhanger van de CISC (Complex Instruction Set Computing)–chipset (bijvoorbeeld de 486 en Pentium). De RISC-chip is er op gericht om een beperkt aantal instructies uit te voeren waardoor snelheidswinst gerealiseerd wordt. CISC-chips daarentegen zijn gebouwd om een grote hoeveelheid complexe instructies aan te kunnen, maar leveren daarom wel snelheid in.

Verwachting

Analisten denken dat Itanium de servermarkt niet meteen op zijn kop zal zetten. De zakelijke eindgebruikers staan er niet bekend om meteen een groot risico te nemen. Men kijkt liever eerst de kat uit de boom. "De Itanium staat aan het begin van een verandering op de markt. Maar het gaat nog wel even duren voor de veranderingen echt merkbaar zijn", zegt David Graves van Dell, een van de bedrijven die later dit jaar serversystemen op de markt brengt die gebaseerd zijn op de Itanium-processor. Intel brengt volgend jaar naar verwachting de opvolger van de Itanium-chip uit. Deze processor, nu nog bekend onder de codenaam McKinley, moet twee maal zo snel worden als de Itanium die vandaag gelanceerd is.Niet iedereen denkt dat het goed zal aflopen met Itanium. "Ik ben bang dat dit zal uitpakken als een van 's werelds slechtste investeringen", zegt David House van Allegro Networks en vroeger werkzaam bij Intel tegen de Wall Street Journal. Analisten schatten dat Intel tussen de 1 en 2 miljard dollar heeft geïnvesteerd in de nieuwe chip. House denkt dat het niet eenvoudig zal worden voor Intel om die investering terug te verdienen. Later dit jaar brengt een aantal fabrikanten servers op de markt die gebaseerd zijn op Itanium. HP is nu zelf nog actief op de servermarkt met haar eigen processor, de PA-RISC, maar het verwacht de ontwikkeling van deze chip in de toekomst stop te zetten ten gunste van Itanium. Ook IBM heeft aangekondigd de Itanium-processor te zullen gaan gebruiken. Daarnaast komt het bedrijf later dit jaar met een eigen chip, de Power 4. Deze processor maakt gebruik van twee microprocessors op dezelfde chip. De Itanium-processor is in eerste instantie niet bedoeld voor gewone pc's. Zo zijn huidige versies van Windows niet geschikt voor deze 64-bit processor. Microsoft zegt wel aan een geschikte versie te werken, maar deze zal pas later dit jaar beschikbaar komen.