Het leek in de beginjaren '90 zo mooi idee: bellen via de satelliet, zodat je ook midden in de woestijn een telefoontje kan plegen. Door de enorme groei van mobiele netwerken in het afgelopen decennium bleef het aantal klanten van Iridium echter beperkt: ruim 50.000. De hoge gesprekskosten – zo'n 7 dollar per minuut – waren het grootste obstakel, toen Iridium begin 1999 na tien jaar voorbereiding eindelijk van start ging. Het heeft niet lang mogen duren. Iridium heeft haar faillissement aangevraagd, het satellietnetwerk is niet langer operationeel. Aldus heeft Motorola – de grootste investeerder in Iridium – bekendgemaakt. De schuldenlast bedraagt 4,4 miljard dollar. De 66 nu nog op 800 kilometer hoogte bewegende satellieten zullen buiten hun baan om de aarde worden gebracht – 'to de-orbit' – waarna ze in de atmosfeer verbranden. Dit betekent een enorme kapitaalvernietiging: het satellietpark is volgens de BBC zo'n 6 miljard dollar waard. De kosten van het de-orbitten zijn tussen de 30 en 50 miljoen dollar. De abonnees zullen op zoek moeten naar een andere provider van satelliettelefonie, bijvoorbeeld Globalstar, onderdeel van Vodafone AirTouch.