Apple's iTunes Music Store heeft met een marktaandeel van 75 procent de markt van online muziekwinkels stevig in handen. Het is dan ook niet verwonderlijk dat de shop in oktober 2004 door muziekprofessionals een Digital Music Award uitgereikt kreeg in de categorie beste online muziekdienst.

In juli van dit jaar werd zelfs het 500 miljoenste nummer gedownload. Daarnaast heeft Apple met zijn iPod een ware hit in handen in de markt van mp3-spelers. Dankzij het trio iTunes - Music Store - iPod heeft Apple bijgevolg in beide markten een dominante positie die de komende jaren moeilijk te bedreigen is.

Volgens een onderzoek van de IFPI, de organisatie die wereldwijd de belangen van de muziekindustrie verdedigt, is het aantal betaalde muziekdownloads in de eerste helft van 2005 verdrievoudigd. In het Verenigd Koninkrijk is het aantal betaalde downloads zelfs vertienvoudigd sinds vorig jaar. De opening van de Europese iTunes Music Store in 2004 heeft daar ongetwijfeld aan bijgedragen.

Aanbod

Wat maakt de iTunes Music Store zo succesvol? Allereerst heeft de online muziekwinkel een groot en divers aanbod van muziek en zelfs audioboeken. Daarenboven is de prijsstelling heel eenvoudig: in de meeste gevallen 99 eurocent voor een nummer of 9,99 euro voor een heel album. De iTunes-software biedt bovendien een handige interface aan om te shoppen: bezoekers kunnen heel eenvoudig zoeken in de muziekwinkel, op heel wat manieren navigeren en samples beluisteren van alle songs.

Voorlopers van de Music Store slaagden er niet in om voet aan de grond te krijgen. Na het succes van Apple's muziekwinkel begonnen er heel wat andere online muziekwinkels die een graantje wilden meepikken. Ze bieden echter niet hetzelfde gebruiksgemak en leggen te veel beperkingen op, hebben een kleiner aanbod of zijn te duur. Geen enkele concurrent kan overigens tippen aan de naadloze integratie van de Music Store met iTunes en de iPod. Apple profiteert daarenboven van zijn 'cool' imago.

Prijzenoorlog

De samenwerking tussen Apple en de platenmaatschappijen ging niet zonder slag of stoot. Apple biedt bijvoorbeeld de mogelijkheid aan beginnende groepen om zelf muziek aan te bieden in de iTunes Music Store zonder tussenkomst van een platenmaatschappij. Deze laatsten bekijken dit natuurlijk met veel ongenoegen.

Apple en de platenmaatschappijen verschillen bovendien al lang van mening over de prijs van de songs. Apple wil zijn muziekwinkel immers zo eenvoudig mogelijk houden: Eén vast bedrag per nummer of per album. Nu de markt duidelijk groeit, willen de platenmaatschappijen er meer geld uithalen. Sony BMG en Warner zien liever dat de prijs afhankelijk is van de populariteit van de nummers: populaire nummers moeten volgens hen 50 procent duurder worden dan huidige prijs en de minder populaire goedkoper.

Bij de opening van de Japanse iTunes Music Store in begin augustus bleek dat dit meningsverschil voor problemen gezorgd heeft. In Japan is de muziek van Sony BMG en Warner niet te kopen via Apple's muziekwinkel. Het gaat bijvoorbeeld om populaire artiesten als Avril Lavigne en Beyoncé. Steve Jobs kondigde onlangs aan dat hij niets wil weten van een verhoogde prijs, aangezien het illegaal downloaden dan weer zal toenemen.

Kritiek

Terwijl de platenmaatschappijen de prijzen te laag vinden, klagen sommige gebruikers juist dat de songs te duur zijn. Vooral de verschillen in prijzen tussen de verschillende landen zorgen voor kritiek. In het Verenigd Koninkrijk bijvoorbeeld zijn de prijzen opmerkelijk hoger. Apple kan daar in de meeste gevallen echter niet veel aan doen: de prijzen hangen vooral af van de auteursrechthebbenden.

Een andere veel gehoorde kritiek is het afschermen van de verschillende regionale markten. Een Nederlander kan geen songs kopen op de Amerikaanse Music Store en zo genieten van het verschillende aanbod. Nederlandse gebruikers kunnen zelfs niet de 'gratis song van de week' van de Amerikaanse muziekwinkel downloaden.

Het aanbod is bovendien niet altijd afgestemd op de lokale markt. Vooral bij de introductie van de iTunes Music Store in Europa gaf dit problemen, die overigens nog steeds niet helemaal opgelost zijn. Zo zijn groepen als Doe Maar en Marco Borsato nog altijd grote afwezigen op de Nederlandse iTunes Music Store. DJ Tiesto staat daarnaast met verschillende albums op de Amerikaanse Music Store, maar slechts met enkele nummers en vooral remixen op de Nederlandse.

De iTunes Music Store mag dan wel de Digital Music Award voor beste online muziekwinkel gewonnen hebben, Apple zal wel op zijn strepen moeten staan om de voorsprong van zijn muziekwinkel te behouden. Of dat zal lukken, valt af te wachten. Steve Jobs is in ieder geval niet gewend in de marktleiderspositie te zitten en juist dát kan hem wel eens parten spelen.