Hiervoor waarschuwt The Information Commissioner's Office (ICO), de Britse waakhond met betrekking tot de bescherming van persoonsgegevens. Tijdens een enquête onder 2000 jongeren tussen de 14 en 21 jaar ontdekte de ICO dat meer dan de helft van de ondervraagden persoonlijke gemakkelijk informatie vrijgeeft via internet.

Google achtervolgt je

Meer dan 70 procent van hen gaf aan eerst persoonlijke informatie te willen verwijderen, in het geval van een zoekopdracht door potentiële nieuwe werkgevers en scholen. Een zorgelijke ontwikkeling volgens ICO, dat van mening is dat jongeren zich veel meer bewust moeten worden van de elektronische sporen die ze achterlaten.

De organisatie maakt zich ernstige zorgen over de toekomst van jongeren die op deze manier met hun persoonlijke gegevens omspringen. Volgens David Smith, werkzaam als commissaris bij ICO, is het voor de jeugd niet duidelijk genoeg wat voor gevolgen dit gebrek aan privacy kan hebben: "Veel jongen mensen plaatsen informatie online zonder daar over na te denken. Zeer onverstandig in een wereld waarin steeds meer educatieve instellingen en werkgevers internet gebruiken als medium om onderzoek te doen naar toekomstige studenten of werknemers. Het is onze taak om deze jongeren bewust te maken van de risico's en de gevolgen. Internet is leuk, maar het is helaas niet de veilige plek die veel jongeren erin zien."

Profielsite goed voor pubers

Hoewel online sociale netwerken door ICO als grote boosdoener worden genoemd, zorgen dit soort sites niet alleen maar voor ellende. Uit een artikel van NRC Handelsblad bleek eerder deze week dat chatboxen en profielensites een zeer positieve uitwerking hebben op het zelfvertrouwen van jongeren. Dit ontdekte promovendus Alexander Schouten in zijn onderzoek naar het effect van dit soort sites. "Een profiel kan de eigenaar gemakkelijk aanpassen aan de hand van de reacties", aldus Schouten. "Je neemt een foto waar je net wat lekkerder opstaat, fotoshopt een pukkel weg, zet andere hobby's op je site. Als de reacties dan positiever worden, vergroot dat het zelfvertrouwen. Afgaand op die reacties verbeteren jongeren hun profiel steeds verder, met weer meer positieve reacties als gevolg."

Met dit in het achterhoofd is het dan ook niet zo vreemd dat jongeren steeds meer persoonlijke informatie online plaatsen, zij het dat een deel daarvan onjuist en verzonnen is. Maar ook daarin schuilt een risico volgens David Smith, die vreest dat de jeugd zich door het verstrekken van valse of 'geleende' gegevens, steeds vaker schuldig maakt aan diefstal van identiteit. Opvallend is volgens Smith dat jongeren zich, wanneer ze eenmaal bewust zijn van de risico's, vooral druk maken over de manier waarop hun persoonlijke informatie wordt gebruikt.

Bewustwording is dus het sleutelwoord volgens ICO. Om deze bewustwording ook daadwerkelijk te bewerkstelligen heeft de organisatie een Brits equivalent van Digibewust.nl in het leven geroepen die jongeren moet helpen bij het begrijpen van het belang van privacy.