3D-printers, materialen en diensten zijn ongeveer 20% gegroeid vorig jaar vergeleken met het jaar ervoor. Er ging op dat moment ongeveer 2,5 miljard om in deze markt. Het ziet er naar uit dat deze markt nog ongeveer 16 procent zal blijven groeien tot 2020, aldus IDC's Amerikaanse 3D-printer forecast 2016-2020. Er wordt verwacht dat de 3D-printer hardware alleen al een omzet zal genereren van 1,96 miljard dollar in 2020.

Een groot deel van de 3D-printermarkt is gericht op de low-end-kant van de markt, maar de consumentenbranch lijkt, tegen alle verwachtingen in, achter te blijven. 3D-printer-bouwers willen zich nu richten op high-end machines en deze verkopen aan de educatie- en prototyping-markten.

Op dit moment wordt er verwacht dat de low-end markt (printers die minder dan 1000 dollar kosten) nog zo'n 12 procent zal groeien tot 2020 maar deze markt zal, ondanks die groei nog steeds aan de kleine kant blijven.

Waar is de killer app?

"Het klinkt misschien een beetje cliché, maar ik denk dat de 'killer app', die ervoor moet zorgen dat 3D-printen echt groot gaat worden in de consumentenmarkt, er simpelweg nog niet is. De samenstelling van 3D-printers is de laatste 12 tot 24 maanden flink veranderd. Er wordt al aardig wat verscheept naar de doe-het-zelf/consumentenmarkt, maar de echte groei zie je toch in het professionele segment en in fabrieken," aldus Tim Greene, research director voor IDC's Hardcopy Solutions.

Simpel gezegd, 3D-printers moeten hun weg nog vinden en een mooi plekje krijgen naast de inkjet-printers bij de mensen thuis.

Het langzaamst-groeiende segment in de 3D-printermarkt is die van de 3D-printers die minder dan 1000 dollar kosten. Er zijn er in 2015 maar 49900 verscheept en IDC verwacht dat dat aantal oploopt tot slechts 90750 in 2020. IDC zegt in z'n rapport ook niet echt te geloven in de consumenten 3D-printermarkt.

Verschillende leveranciers hebben laten weten dat men niet verwacht dat consumenten niet genoeg 'materiaal' zullen kopen en als zij het al doen, dat niet altijd bij de printerleverancier zullen doen. Dat zorgt ervoor dat het de lage prijs voor de printer niet compenseert.

3D-printerfabrikanten proberen een 'killer application' te creëren door de machines te linken aan computerspellen. Hierdoor kunnen spelers characters en scene-setting modellen uitprinten.

"Als er uiteindelijk een killer app wordt gevonden zou het een flinke groeispurt op kunnen leveren in die markt maar voorlopig zie ik dat niet gebeuren. De afwezigheid van een "dat moet ik echt hebben"-applicatie voor consumenten 3D-printers zorgt ervoor dat het niet echt storm loopt."

Terry Wohlers, president van Wohlers Associates, een onafhankelijk consulting bureau meldt dat de consumenten 3D-printermarkt vooral last heeft van het idee dat mensen simpelweg niet weten wat ze ermee moeten dan.

"Zelfs als je gratis 3D-printers uitdeelt zal je merken dat er maar weinig mensen zijn die het ding daadwerkelijk zullen gebruiken. Ze proberen het een keertje en daarna wordt het apparaat in de hoek gegooid om stof te verzamelen. Het is te moeilijk voor ze. Kijk alleen al naar het aantal mensen dat zelf thuis z'n foto's uitprint. Ze vinden het de moeite niet waard. Een 3D-printer is nog een stuk lastiger te gebruiken."

Mattel de grote redder?

"Ik durf zelfs te beweren dat een echte consumenten 3D-printer nog niet echt bestaat. Dat zou kunnen veranderen als Mattel eindelijk z'n nieuwe Thingmaker introducteert later dit jaar," aldus Wohlers.

Mattel heeft in februari aangekondigd dat het werkt aan een nieuwe Thingmaker, een 300 dollar kostende 3D-printer voor het zelf maken van speelgoed. Het apparaat kan al gepre-ordered worden en zal op 15 oktober beschikbaar zijn.

Gebruikers hoeven alleen maar de ThingMaker Design-app te downloaden (dit pakket is gebaseerd op software van Autodesk) en kan gebruikt worden om speelgoed templates te selecteren of zelf speelgoed te maken. Dat kan gedaan worden aan de hand van verschillende onderdelen die als losse bestanden kunnen worden gedownload. De ontwerpen worden naar de 3D-printer gestuurd en de printer print de onderdelen in verschillende batches. Deze kunnen vervolgens in elkaar geklikt worden.

"Dat zou een grote markt kunnen worden voor kinderen van 15 jaar en ouder omdat zij meestal zeer creatief zijn en graag zelf dingen willen maken om zichzelf en elkaar te entertainen. Nieuwe softwaretools voor het maken van 3D-content in combinatie met apparaten als de ThingMaker kan het landschap flink veranderen."

Ondertussen zullen steeds meer consumenten 3D-geprinte onderdelen en producten online bestellen bij winkels en webshops. Deze zijn ontworpen door professionals en industrial grade machines.

Op dit moment is het moeilijk winst te maken met consumenten 3D-printers omdat er niet genoeg use cases zijn. De 3D-printer is een product waar weinig marge op zit, zeker nu Chinese fabrikanten zich er ook mee bemoeien, zegt Greene.

"Daar komt ook nog bij dat fabrikanten als 3D Systems en Ultimaker het over een andere boeg gooien. Ze zullen wel moeten aangezien diensten als Sculpteo en Shapeways supersnel 3D-spullen kunnen printen voor consumenten. Consumenten hebben op deze manier geen eigen 3D printer meer nodig," aldus Greene.

3D Systems verlegt focus

Ook 3D-systems gaat het anders aanpakken en heeft aangegeven minder geïnteresseerd te zijn in de 3D-printermarkt voor consumenten. Het bedrijf begon in 2011 met het maken van de 999 dollar kostende Cube 3D printer en eind vorige jaar kondigde het bedrijf aan te stoppen met de consumentenprinter. Ook het consumenten printerplatform Cubify.com is uit de lucht.

"Wij hebben nog wel de Cube Pro printer, deze printer kost minder dan 5000 dollar en dat is onze entry-level printer voor educatie en desktop engineering. Wij focussen ons nu op fabrieken en professionele consumenten omdat wij daar meer kansen zien," aldus Timothy Miller, director van corporate communications bij 3D Systems.

Miller heeft aangegeven dat het bedrijf snel nieuwe aankondigingen gaat doen en dat het zich nog meer gaat bezighouden met de productie van professionelere machines voor opkomende markten.

Waar gaat de markt naar toe?

Volgens het rapport van IDC groeit het marktsegment van 3D-printers met een prijskaartje tussen de 25000 en 100000 dollar het hardst. Het gaat dan om printers die met verschillende materiale overweg kunnen als plastic en metaal. Maar ook in de tandheelkunde- auto- en vliegtuigmarkt is de vraag naar dit soort printers groeiende.

HP heeft vorig jaar ook aangekondigd zich te mengen in de professionele 3D-printermarkt. De printers van HP werken op een ink-jet-achtige manier die zij het "materials jetting"-systeem noemen. IDC verwacht dat deze markt sneller zal groeien dan de andere 3D-printermarkten.

"Applicaties worden steeds geavanceerder en gecompliceerder, mensen willen niet alleen maar een prototype printer, maar een totaaloplossing die in hun workflow gebouwd kan worden," aldus Miller.

Align Technology 3D print bijvoorbeeld 175000 Invalisign beugels per dag. De 3D printdienst Sculpteo heeft een tijd geleden een 3D-printrapport uitgebracht op basis van enquêtes die zijn gehouden onder het 3D-printende publiek tussen januari en maart 2016. Meer dan duizend mensen hebben deze ingevuld.

Ongeveer 50 procent van alle 3D-prints is gebruikt voor prototypes en 30 procent voor proof of concepts. 20 procent van de prints kwam rechtstreeks uit fabrieken. 93 procent van alle organisaties gelooft dat 3D-printen ze een voorsprong geeft op de concurrentie en de in gebruik zijnde 3D-printers wordt vooral ingezet voor het sneller ontwikkelen van verschillende producten.

"Mensen en bedrijven die 3D-printers gebruiken komen er achter dat het 't ontwerpen van nieuwe producten flink versnelt. Nu de printsnelheid omhoog gaat en het aantal materialen dat gebruikt wordt toeneemt, zal het aantal markten dat zich bezig zal houden met 3D-printtechnieken flink toenemen," aldus Greene.

Het ziet er naar uit dat het op de consumentenmarkt voorlopig dus niet zo'n vaart zal lopen. Zolang er geen killer-app is voor het 3D-printen zal het niet zo'n vaart lopen, maar aan de prijs ligt het in elk geval niet.