Apple lanceerde eind vorige week iTunes for Windows. En daarmee opende de iTunes Music Store zijn homepage voor Windows-gebruikers. De massa dus. Het feit dat alleen Amerikanen in de winkel nummers kunnen kopen en dat een Europese kassa nog in ontwikkeling is, is hier nu niet relevant. Wat relevant is, is dat de populairste muziekwinkel op internet (marktaandeel: 70%) opeens miljoenen extra klanten heeft. Dat Apple de standaard kan worden voor digitale muziek. Mijn zegen hebben ze. Ik heb ook een iPod en gebruikte al iTunes voordat er een winkel in zat. Omdat het allemaal zo mooi is en verdomde fijn werkt. Neem iTunes. Het programma is een mp3-speler, ripper, brander, radio-ontvanger en een muziekwinkel (met gratis samples) ineen. Geen wonder dat er miljoenen nummers worden gekocht.

Apple introduceerde de winkel in april en het bleek een schot in de roos. De concurrentie kwam direct in actie. Veel heeft het nog niet opgeleverd. Buymusic.com heeft geen software en Napster wordt pas eind deze maand (opnieuw) gelanceerd. De enige partij die enigszins indruk heeft kunnen maken is MusicMatch. Maar zelfs MusicMatch is een 'minor player'. Het gaat erom wat Sony en Microsoft gaan doen. De gigant uit Redmond was er als de kippen bij en plaatste de dag voor de lancering van iTunes for Windows een waarschuwing online. Het hoofd van de Windows Media afdeling noemt iTunes daarin een gesloten systeem. "Dat is een nadeel voor Windows-gebruikers. Als ik betaal voor muziek, dan wil ik weten welke keuzes ik vandaag heb en in de toekomst."

Al is het ironisch dat uitgerekend Microsoft Apple impliciet beschuldigt van monopolistisch (zij het verticaal in plaats van horizontaal zoals Microsoft) gedrag, de man heeft wel een punt. Je kunt iTunes voor rippen of branden instellen op de algemene mp3-codering, maar de nummers die je in de iTunes Music Store koopt zijn gecodeerd met AAC. Deze standaard staat tegenover die van Microsoft: WMA. De meeste mp3-spelers ondersteunen mp3 en WMA. De populaire iPod ondersteunt mp3 en AAC. Er is welgeteld maar één mp3-speler op de markt die alledrie de codecs slikt. Maar nu Apple de wind mee heeft, voelt Microsoft nattigheid. En als dat gebeurt, dan breekt de hel los.

Ga maar na. Toen Microsoft eenmaal dominantie had verworven met zijn besturingssysteem Windows (ten koste van Apple's MacOS) heeft het systematisch elke bedreiging geëlimineerd. Excel versloeg Lotus 1-2-3. Word versloeg Word Perfect. Exchange versloeg Lotus Notes. Internet Explorer versloeg Netscape. Outlook versloeg Eudora. MSN Messenger heeft ICQ verslagen. En Real houdt nog dapper vol tegen Windows Media. Is iTunes het volgende slachtoffer?

Als Microsoft echt wil wel, zou je denken. Ik weet dat alleen niet zo zeker. Microsoft kwam in het computertijdperk (eind jaren tachtig) bovendrijven en stapte in het internettijdperk (eind jaren negentig) net op tijd op de boot. Apple werd gemarginaliseerd maar vocht zich terug met de iMac. En heeft nu met de iPod en iTunes een stap richting entertainment gemaakt, een hele andere tak van sport. Een stap die ik Microsoft niet zo snel zie maken. Aan de andere kant, ze zijn ook de strijd aangegaan met Sony, getuige de Xbox spelcomputer die aan de poten van Sony's cashcow de Playstation zaagt, zij het nog zonder veel succes. De grote spelers schuiven sowieso naar elkaar toe. Want als Apple zich verder ontwikkelt zoals het nu doet, wordt het ook een concurrent voor Sony. De Japanse elektronicagigant die ook plannen heeft voor een online muziekwinkel en met zijn dure Viao-computerlijn en Clié-handhelds dicht tegen Apple aan zit. Waar blijft trouwens Sony's antwoord op de iPod?

Zoals ik al zei: het gaat verdomde spannend worden. Voorlopig zal de eerste slag gaan om de standaarden. Apple doet er verstandig aan niet dezelfde fout te maken als in de jaren tachtig, iTunes open te stellen voor WMA en daarmee Microsoft de wind uit de zeilen te nemen. Anders hadden ze net zo goed geen versie voor Windows uit hoeven brengen.