De cijfers spreken voor zich: in tien stadions spelen 32 elftallen in het totaal 64 wedstrijden. Het organisatiecomité (CFO) denkt dat 2,5 miljoen fans zich in de stadions melden en moet verder onderdak verlenen aan 50.000 medewerkers en officials -van ballenjongens (m/v) tot bobo's - en zo'n 10.000 journalisten. De organisatoren voorspellen als klap op de vuurpijl dat – de kijkersschare van alle dagen bij elkaar opgeteld - 37 miljard TV-kijkers het spektakel zullen volgen. Een dergelijk grootschalig evenement kan natuurlijk niet zonder een uitgebreide IT-ondersteuning.

Om alle IT-activiteiten te kunnen ontwikkelen en in goede banen te leiden is meer dan honderd miljoen gulden uitgetrokken. Dit bedrag wordt grotendeels opgebracht door de vier IT-sponsors van de 'Mundial': Hewlett-Packard (HP), EDS, Sybase en France Telecom.

HP levert de apparatuur alsmede de ondersteuning en het onderhoud van de LAN-techniek, Sybase de databases en de hulpprogramma's voor de ontwikkeling, France Telecom de telecommunicatie-apparatuur en EDS fungeert als systeemintegrator en bedient namens het CFO de volledige installatie.

Volgens IT-kenners wordt France 98 op het gebied van informatietechniek een mission critical "Het project heeft geen verleden en geen toekomst", zeggen de verantwoordelijke techneuten bij het organisatiecomité en de vier IT-ondernemingen. Alles moet tijdens het 'hier en nu' van de 33 wedstrijddagen perfect in orde zijn. Herkansingen zijn er niet bij.

Sinds de start van de officiële World Cup Website op 6 mei van het vorig jaar zijn er meerdere tienduizenden bezoekers uit 170 landen per dag op die site gesignaleerd. Maar, om in Frans sferen te blijven, het pièce de resistance vormt de periode van het toernooi waarin het CFO 1,3 miljard bezoekers op www.FRANCE98.com verwacht.

Via een intern netwerk, Info France 98 krijgen geaccrediteerde journalisten toegang tot alle denkbare gegevens uit de gigantische databank. Dit intranet is uit technische- en veiligheidsoverwegingen niet rechtstreeks gekoppeld aan het internet. Toch zal een fors gedeelte van Info France 98 via de website door netsurfers kunnen worden geraadpleegd. Info France 98 zal worden geproduceerd, bijgehouden en vertaald -de voertalen zijn Frans, Engels en Spaans- door een team van 580 mensen.

Naast deze 'zichtbare' IT-activiteiten moeten er ook huzarenstukjes worden verricht op het gebied van de kaartverkoop, de accreditering van journalisten, de beveiliging en de dopingcontrole. De IT-wereld kijkt met grote belangstelling naar het verloop van alle activiteiten. Want naast de wereldtitel staat ook de reputatie van bedrijven op het spel. Zo liep het imago van IBM een gevoelige deuk op na zijn mislukte optreden als IT-dienstverlener tijdens de Olympische Spelen van Atlanta, twee jaar geleden.