De botsing tussen de titanen van de computerindustrie staat voor later vandaag op de agenda van de Senate Judiciary Committee, een machtige commissie van de Amerikaanse senaat. Naast de topman van Microsoft zullen de leidende figuren van Netscape Communications (Jim Barksdale), Sun Microsystems (Scott McNealy), Dell Computers (Jim Dell) en Great Plains Software (Doug Bergum) aan de hoorzitting meedoen. Dell en Bergum zijn in een later stadium aan het panel toegevoegd. Dat gebeurde nadat Bill Gates bij de commissievoorzitter, senator Orrin Hatch, zijn bezorgdheid had uitgesproken over de eenzijdige samenstelling van de getuigenbank. De hoorzitting richt zich op de machtsverhoudingen in de software-industrie in het algemeen: maar iedereen verwacht dat de discussie zich vrijwel volledig zal richten op de wijze waarop Microsoft een vrijwel onaantastbare monopolie in de markt voor besturingssystemen heeft verkregen. Op de getuigenbank zit verder Stewart Alsop, een kenner van de computerindustrie (en partner in een investeringsfirma in de Verenigde Staten). Versterkingen De druk op Microsoft om zijn concurrenten wat meer lucht te gunnen is deze week opnieuw toegenomen. De openbare aanklagers van 27 Amerikaanse staten hebben bij de federale rechtbank in Washington een verzoek ingediend om te worden aangemerkt als medestanders van het ministerie van justitie. De aanklagers willen dat de rechter het vonnis bekrachtigt dat vorig jaar tegen Microsoft werd uitgesproken. Daarin werd het bedrijf gedwongen om een versie van Windows 95 aan de fabrikanten van PC's aan te bieden zonder een gebundelde browser. Microsoft is tegen die uitspraak in beroep gegaan. Al eerder hadden tien Amerikaanse staten besloten om een onderzoek te openen naar de handelspraktijken van Microsoft. Ze vinden dat Bill Gates de afspraken schendt die in 1995 met de overheid zijn gemaakt, zijn monopoliepositie versterkt met oneigenlijke middelen en zo de keuze van de consument beperkt. Onder druk In alle stilte is Microsoft al wel bezig om zijn verkoopmethoden aan te passen. Het bedrijf heeft de contracten gewijzigd die gesloten worden met Internet-providers. In de oorspronkelijke overeenkomsten stond dat de providers geen reclame mochten maken voor andere browsers dan de Internet Explorer. Alleen als klanten om andere software vroegen mocht een provider naar Navigator of Opera verwijzen. In ruil voor deze `zwijgplicht' kregen de providers allerhande voordeeltjes. De contracten werden in december al aangepast in Europa, onder druk van de Europese Commissie – het dagelijks bestuur van de Europese Unie. Microsoft heeft nu besloten om de contracten wereldwijd te herzien. Microsoft zegt dat de wijzigingen geen verband houden met de onderzoeken die in de VS en daarbuiten tegen het bedrijf zijn ingesteld.