Gerstner legt zijn functie neer omdat hij dit jaar 60 wordt, traditioneel de leeftijd waarop de topmanagers van IBM met pensioen gaan. Palmisano werd al getipt als zijn opvolger toen hij medio 2000 tot algemeen directeur en president werd benoemd. De 50-jarige Palmisano kwam 28 jaar geleden in dienst bij IBM als vertegenwoordiger en bekleedde sindsdien talloze leidinggevende functies bij het concern. Zijn voorganger Louis Gerstner gaat de geschiedenis in als de man die IBM er in de jaren negentig bovenop hielp. Bij zijn aantreden in 1993 maakte IBM een ernstige crisis door. Gerstner verlegde het accent van de productie van pc's naar IT-dienstverlening aan grote bedrijven en boekte succes met die strategie. De aandelenkoers van IBM is tijdens Gerstners periode als bestuursvoorzitter bijna 800 procent gestegen. Hewlett-Packard en Compaq hebben de mogelijkheid om met IBM te kunnen concurreren als een van de redenen voor hun fusieplannen. Palmisano treedt aan op een moment dat het IBM en de computersector in het algemeen voor het eerst sinds jaren weer minder vergaat. In 2001 zag IBM de winst dalen met bijna 5 procent, de eerste winstdaling sinds Gerstner bij het bedrijf kwam. Aan Palmisano de taak IBM door deze sombere periode heen te loodsen. Analisten verwachten niet dat de nieuwe bestuursvoorzitter radicale veranderingen zal doorvoeren bij het bedrijf. Daarvoor zou hij al te lang in de schaduw van Gerstner hebben gewerkt.