Wetenschappers van de Johns Hopkins Universiteit in de Amerikaanse stad Baltimore hebben een nieuwe techniek ontwikkeld waarbij licht toegepast wordt voor het versturen van gegevens in microchips en tussen verschillende chips in plaats van elektriciteit.

Om dit te bereiken hebben de onderzoekers de structuur van de chips enigszins aangepast. Normaalgesproken wordt silicium gebruikt als grondstof. Bij de nieuwe techniek is er sprake van 'silicium op saffier'. Saffier is een bepaalde steensoort, maar de onderzoekers hebben een kunstmatige versie van dit materiaal ontwikkeld voor het gebruik in de chips. Bovenop het saffier wordt een laagje silicium geplaatst.

De lichttechniek voor het versturen van data tussen chips is vergelijkbaar met de techniek die bij glasvezel gebruikt wordt. Ook hier wordt licht toegepast voor het versturen van gegevens.

"Als data naar een 'silicium op saffier'-chip gestuurd worden, wordt dit signaal omgezet in licht dat via een microscopische laser door het saffier naar de chip gestraald wordt", zo zegt Alyssa Apsel van de universiteit. Met behulp van glasvezel worden de gegevens verder getransporteerd binnen de chip of naar een nabijgelegen chip.

Het voordeel van licht boven elektriciteit is dat de data met een veel grotere snelheid verstuurd kunnen worden. Volgens de onderzoekers kunnen de gegevens tot honderd keer sneller verstuurd worden dan nu het geval is. "Daarbij komt dat er minder energie verbruikt wordt als licht toegepast wordt in plaats van elektricititeit", voegt Apsel toe.