Robertson won in 2001 de spreekwoordelijk lotto toen platenmaatschappij Univeral voor 350 miljoen dollar zijn bedrijf mp3.com overnam. Met zijn nieuw verworven rijkdom begint hij enkele maanden later een bedrijf dat hij Lindoz noemt, en al snel omdoopt tot Lindows. De onderneming ontwikkelt een versie van Linux voor bureaucomputers.

Maar in plaats van met zijn software, trok Lindows vooral de aandacht met de juridische strijd die het de afgelopen jaren met Microsoft voerde. Microsoft bepleitte dat de bedrijfsnaam inbreuk maakte op het handelmerk Windows. Afgelopen juli komen de twee tot een schikking. In ruil voor 20 miljoen dollar erkent Robertson het handelsmerk en doopt zijn onderneming om tot Linspire.

- In augustus blies Linspire zijn beursgang af. Je onderneming maakte vorig jaar 4,1 miljoen dollar verlies op een omzet van 2,1 miljoen. Die cijfers straalden kennelijk weinig verrouwen uit?

Het feit dat we onze beursgang hebben uitgesteld, zegt niet noodzakelijk iets over ons bedrijf. Het is een afspiegeling van de huidige markt. Je kunt onmogelijk zeggen: we hebben dit jaar X omgezet, dus desktop Linux zal het in de toekomst zus en zo doen. Kijk bijvoorbeeld naar mp3.com. We hebben die onderneming naar de beurs gebracht en het jaar daarop zetten we een miljoen dollar om.

- Je kunt Linspire toch onmogelijk vergelijken met mp3.com? Dat was tijdens de internetzeepbel.

Nou en? Drie jaar na de beursgang van mp3 zetten we 18,5 miljoen dollar per kwartaal om. Ik weet dat de wijsheid van dit moment bepaalt dat een jong of verliesgevend bedrijf niet naar de beurs moet gaan. Daar ben ik het mee oneens. Het is absurd dat alleen winstgevend bedrijven naar de beurs mogen. Dan zeg je dat alleen bedrijven die geen geld nodig hebben iets op de beurs te zoeken hebben.

- Speelde de 20 miljoen dollar van Microsoft nog een rol bij het afblazen van de beursgang?

Als je over geld beschikt, geeft dat je de luxe van keuzevrijheid. Je zult altijd een betere deal krijgen wanneer je op je eigen voorwaarden kapitaal kunt ophalen. Of we nu dit kwartaal, volgend kwartaal, dit jaar of volgend jaar naar de beurs gaan, het is slechts een stap in het opbouwen van een winstgevend bedrijf dat een impact maakt. De beursgang was niet bedoeld om te cashen.

- Dat is niet helemaal waar. Je hebt Linspire een lening van ongeveer 10 miljoen dollar verstrekt die uit de opbrengsten van de beursgang zou worden terugbetaald.

Ik heb de onderneming geld geleend, en dat is inmiddels terugbetaald. Dat kwam uit het geld van de schikking met Microsoft. Maar ik zou geen aandelen verkopen.

- De oorspronkelijke naam Lindoz vertoonde minder gelijkenis met het Windows handelsmerk dan Lindows. Je verzekering betaalde de kosten van de advocaat tegen Microsoft. Het lijkt wel alsof het een bewuste strategie is geweest om aangeklaagd te worden om sympathie op te wekken en media-aandacht te genereren.

Ik had geen juridische verzekering, dat was een standaard zakelijke verzekering die de meeste bedrijven hebben. Die nam ik uit voorzichtige zakelijke overwegingen. Je kijkt ten onrechte vanuit een technisch standpunt naar de spelling van de naam. Waarom heeft Microsoft me aangeklaagd? Was dat omdat zij dachten dat er verwarring zou ontstaan tussen onze producten? Dat is belachelijk. Ik denk dat we zijn aangeklaagd omdat we Microsofts monopolie op de desktop bedreigden. Ik moest op alles voorbereid zijn. Ik weet dat ik concurreer met de rijkste onderneming ter wereld. Dan moet je verwachten dat ze alles uit de kast halen om je te raken. Dus ik was niet verrast, maar ik zou niet willen zeggen dat we het zo gepland hadden.

- In het Linspire kantoor in San Diego is een vergaderzaal die de 'war room' genoemd wordt. Daar hangt een beroemde foto van een man die in 1989 tijdens het neerslaan van de studentenopstand op het Plein van de Hemelse Vrede in Beijing een colonne tanks tegenhoudt. De kwetsbare man die zware tanks tegenhoudt, symboliseert dat Linspire versus Microsoft?

Er is enige overeenkomst, ja. Maar er zijn die dag een hoop mensen door tanks overreden. Deze man stelt zijn leven in de waagschaal. Ik verlies mijn leven niet als Linspire niets wordt. Dus een beetje overdreven is het wel.