Locatiediensten Foursquare en Gowalla stellen gebruikers in staat aan hun vrienden te laten weten waar ze zijn door in te checken op een bepaalde plek. Bijvoorbeeld op het werk, de stamkroeg of een congres. Om dat een beetje interessant te houden wordt er een spelelement ingebracht, er kunnen badges of iconen (een soort insignes) worden verdiend door een paar keer ergens in te checken. Ook voor het inchecken op aparte plekken wordt de sociale locatienetwerker beloond.

Ook Facebook mengt zich nu in de strijd met Facebook Places. De vraag is of het grote publiek wel zit te wachten op een dergelijke dienst. Ook niet alle techtypes zien direct het belang van het inchecken in. TechCrunch deed vorige week een oproep aan Gowalla en Facebook onder de kop: "Beste Foursquare, Gowalla: Laten we alsjeblieft ophouden met net te doen alsof dit leuk is." In de post wordt een onderzoek van Pew Research aangehaald, waarin wordt gesteld dat het gebruik van locatiediensten in de VS is gedaald van 5 procent in mei tot 4 procent vorige maand.

Verder dan inchecken

In Stockholm tijdens het SIME-congres moet ceo Josh Williams van Gowalla daar een beetje om grinniken. "Ik denk dat het pas twee jaar geleden is dat maar 6 procent van alle online Amerikanen gebruik maakten van Twitter. Ik weet niet zo goed wat ik moet met de genoemde daling van 5 naar 4 procent. Maar ik weet dat onze eigen cijfers stijgen. Dus het maakt me eigenlijk niet zoveel uit wat Pew te zeggen heeft."

Op dit moment heeft Gowalla 600.000 gebruikers, Williams schat tegen het eind van het jaar op ongeveer 1 miljoen gebruikers te zitten. Ongeveer 60 procent van de gebruikers komt uit de VS. Ter vergelijking: concurrent Foursquare heeft er ongeveer 3,5 miljoen.

Wel is Williams het tot op zekere hoogte eens met TechCrunch. "We moeten verder gaan dan alleen inchecken." Volgens Williams wordt het gebruiken van locatiediensten interessanter als er een netwerk van vrienden is opgebouwd. "We willen je de kans geven om aan te komen op een plek en hem door zes verschillende lenzen te bekijken." Daarvoor kan het erg relevant zijn dat bij een bezoek aan een vreemde stad een vriend, of een vertrouwde redacteur, zijn tips en trucs heeft achtergelaten.

Sponsordeals

"Ik denk dat alleen 'ik ben hier' zeggen maar één manier is om om te gaan met de dienst", legt Williams uit. "Het maken van een foto, het vertellen van een verhaal, of het achterlaten van een notitie voor anderen is ook een manier om ermee om te gaan."

Daarnaast is het de bedoeling om steeds meer voordelen te bieden aan gebruikers en zelf daar langzaam wat aan te gaan verdienen. Dit kan bijvoorbeeld met sponsordeals. Bedrijven kunnen dan wat aanbieden aan Gowalla-gebruikers en daarvoor betalen. "Dat is een stuk interessanter dan het vertonnen van banneradvertenties in de applicatie." Ook wordt er gekeken of het mogelijk is mensen naar een bepaalde plek toe te lokken via Gowalla. "Maar dat zit nog in een experimentele fase."

Telefoonpaspoort

Williams bedacht de dienst toen hij tijdens een vakantie bij Lake Tahoe een foto maakte van het meer. "Ik wilde toen heel graag dat ik het moment kon vangen zoals een ansichtkaart dat doet. Bijna als een herinnering in souvenirvorm", legt hij uit. Dat idee bleef hangen en ontwikkelde zich tot een een telefoonpaspoort.

Ïk schetste een paar ruwe ontwerpen en nam ze mee naar mijn vriend Scott. Drie weken later hadden we een erg lelijke versie van de de dienst. Maar het werkte. Tenminste het grootste gedeelte van de tijd", zegt Williams met een twinkeling in zijn ogen. Weer drie maanden later werd Gowalla gelanceerd op het SXSW-festival. "De rest is geschiedenis."

Eerst een goede dienst, dan geld

Williams vindt het belangrijker om de dienst eerst relevant en leuk te maken voor gebruikers en denkt dat de verdienmodellen dan langzaam vanzelf wel de kop opsteken. "Je moet jezelf niet vastzetten, maar experimenteren en daarvan leren." Een zelfde strategie hanteert Foursquare. Beide startups nemen Facebook als voorbeeld. Mark Zuckerberg, ceo van het sociale netwerk, wachtte jarenlang met het vertonen van advertenties.

Er werken op dit moment net geen 30 mensen bij Gowalla, dat volgens Williams door stom toeval op dezelfde dag lanceerde als Foursquare. De meeste medewerkers zijn ontwikkelaars, maar er zit ook een flinke grafische afdeling. Williams heeft een webdesign achtergrond en wil graag dat alles er goed uitziet. "Daar ben ik een beetje door geobsedeerd." Gowalla heeft twee investeringsrondes achter de rug. Daar moeten ze het nog minstens een jaar mee kunnen uitzingen.

Er zijn geen plannen om de startup te verkopen.Er wordt wel verder aan de weg getimmerd. Donderdag werd bekend dat Gowalla een deal heeft gesloten met Disney.