Gebruikers van Google kunnen op de ‘plaatspagina’ van een bedrijf de gegevens die Google vermeldt aanpassen. Vergelijkbaar met een wiki, kunnen gebruikers of bedrijfseigenaren zo foutieve gegevens wijzigen.

.tk-domeinnamen

Die mogelijkheid blijkt echter op grote schaal misbruikt te worden door fraudeurs die het websiteadres van hotels in populaire vakantiebestemmingen als Amsterdam, Parijs of Londen op die pagina aanpassen naar een website die zij zelf beheren. De URL’s van deze sites lijken over het algemeen erg op de officiële URL van het hotel maar zijn vaak .tk of .info-domeinnamen. Bij de eerste zeven resultaten in Amsterdam, zijn er bijvoorbeeld vier vals.

Deze websites doen zich voor als de officiële website van het hotel maar zijn in handen van de oplichters. Door de site met een affiliatecode te verbinden aan externe boekingssites als Expedia of Booking.com strijken zij commissie op als mensen via hun website een boeking plaatsen. Die boekingen zijn dus wel echt, zodat mensen die in deze val zijn getrapt niet hoeven te vrezen dat zij een kamer mislopen.

'Geen idee wie een kamer aanbiedt'

Volgens Erik Baumann van Hoteliers.com hoeven mensen die kamers boeken via zo’n site zich ook geen zorgen te maken dat zij te veel betalen. De enige slachtoffers van de fraudeurs zijn volgens hem de hoteluitbaters. Een gemiddeld hotel in Amsterdam loopt volgens hem per boeking al snel 50 euro mis. Die 50 euro is commissie en moet worden uitbetaald aan wederverkopers als Expedia of Hotels.com en is normaliter een vergoeding voor het aanbrengen van een klant. De fraudeurs houden van die 50 euro gemiddeld zo’n 20 euro over.

Baumann stelt dat hoteleigenaars geen idee meer hebben wie hun kamers nog aanbiedt op internet. De verschillende wederverkopers hebben namelijk zelf ook weer wederverkopers in de vorm van affiliates, waar ook de frauders onder vallen. In totaal gaat het uiteindelijk dus om duizenden partijen en is controle door de uitbaters moeilijk. Baumann verwacht overigens niet dat wederverkopers zitten te wachten op geld dat zij door deze fraudeurs verdienen. Vaak gaat het ook tegen de voorwaarden van die websites in.

Controle van Google is niet grondig

Google stelt op haar website dat de aangepaste bedrijfsgegevens pas na controle gepubliceerd worden. Maar uit een een test van Webwereld blijkt dat die controle niet erg grondig is. Nadat wij, met medeweten, het adres van een bedrijf hadden aangepast naar een niet-bestaand adres, werd dit zonder meer door Google geaccepteerd.

Jack Ligtvoet van de keten Centre Hotels beraadt zich op een gerechtelijke procedure. Hij heeft Google inmiddels aangeschreven. “Ons logo wordt misbruikt en hotels die niet bij onze keten horen worden ook op deze website geplaatst”, stelt de hotelier. “Daardoor ontvangen wij dagelijks telefoontjes van eventuele gasten over andere hotels. De gasten raken dus ook verward door deze bizarre manier van frauderen.”

Update 9:42: Google laat weten dat het bedrijf duidelijke richtlijnen heeft over wat is toegestaan op Google Maps. "Als iemand een voorbeeld van spammen vindt in een bedrijfsvermelding op Google Maps, kan hij of zij dat laten weten door een formulier in te vullen. Die informatie gebruiken we om Google Maps te verbeteren. Wij nemen alle aspecten van spam zeer serieus en zullen spam-vermeldingen en spammers verwijderen uit het systeem", zegt een woordvoerder van de zoekgigant.

De woordvoerder stelt daarnaast dat zij de klachten van de hoteliers, die ze via de media moesten vernemen, zeer serieus gaan bekijken. Google neemt het initiatief om een gesprek aan te gaan. Het bedrijf moedigt ondernemers daarnaast aan om hun eigen plaatspagina te claimen. Anderen kunnen de gegevens dan niet meer wijzigen.