In haar financieel jaarverslag waarschuwde McAfee herhaaldelijk voor de gevaren die open source vormt voor de manier waarop het omgaat met intellectuele eigendom. De waarschuwing valt samen met een verharding van de juridische strijd rond open source. Diverse bedrijven zijn inmiddels aangeklaagd wegen misbruik van de General Public License (GPL), de veruit de meest populaire open source licentie.

"Voor zover we gebruikmaken van open source software, lopen wij risico," stelt McAfee in haar jaarverslag dat eind december is gepubliceerd. De onderneming is bijvoorbeeld slechter in staat om geld te verdienen met haar producten omdat de 'dubbelzinnige' voorwaarden van open source software kunnen leiden in 'onverwachte of onzekere verplichtingen voor onze producten.'

Wanneer McAfee bijvoorbeeld een open source pakket gebruikt dat een auteursrecht of patent schendt, zal McAfee aansprakelijk worden gesteld voor die schending.

GPL groot probleem

McAfee klaagt vooral over de general public license (GPL), omdat de licentie vereist dat producten die zijn afgeleid van andere GPL-programma's ook onder de licentie vallen. De licentie schrijft ondermeer de publicatie van de broncode voor, en McAfee zou daarom gedwongen kunnen worden om zelf de broncode van sommige producten vrij te geven.

Het is wettelijk bepaald aan welke eisen GPL moet voldoen. Ook zou gebruik van GPL gelicenseerde software eisen dat van gedeeltes van McAfee's eigen software de code wordt vrijgegeven.

De GPL ligt nu in verschillende rechtszaken onder vuur. Vorige maand diende het Software Freedom Law Center (SFLC) een aanklacht tegen Verizon Communications. De routers van de Fios breedbanddienst maken gebruik van de BusyBox software, die weer valt onder de GPL. De SFLC diende al eerder vergelijkbare aanklachten in tegen drie andere bedrijven.

Skype

VoIP programa Skype werd vorig jaar schuldig bevonden van het schenden van GPL. Een Duitse rechtbank veroordeelde Skype omdat het bedrijf een telefoon verkocht met Linux kernel die onder een GPL licentie viel, maar geen broncode vrijgaf en ook geen GPL gegevens verschafte bij de verkoop van het product.

Een woordvoerder van McAfee stelde dat de waarschuwing ene standaard procedure voor jaarverslagen is. Ondernemingen met een beursnotering in de VS moeten alle potentiële risico's opsommen, maar dat betekent niet open source of de GPL een acuut probleem opleveren voor McAfee, zo bepleitte de firma.