Het lijkt een soort ongeschreven regel: "Als wij een van de grootste klanten van jullie zijn, moeten jullie ook maar een van de grootste klanten van ons worden." Die uitspraak van AOL-topman Pittman typeert de cultuur bij AOL. Langzaamaan wordt het steeds duidelijker hoe bij America Online de inkomsten uit advertenties tot stand kwamen. Door het onderzoek van de Amerikaanse beurswaakhond, de Securities and Exchange Commission (SEC), komt er steeds meer informatie boven water over de boekhouding van AOL. Zo blijkt AOL voor 30 tot 50 miljoen dollar te hebben geïnvesteerd in Oxygen Media. AOL ondersteunde het bedrijf onder meer bij het aanbieden van content op dochterpagina's van AOL Time Warner. In ruil daarvoor adverteerde Oxygen voor ongeveer 100 miljoen dollar bij America Online, ongeveer 3,4 procent van de jaaromzet van AOL. De SEC startte onlangs een onderzoek naar fraude bij AOL toen ontdekt werd dat het bedrijf voor 49 miljoen dollar onterecht aan advertentie-inkomsten van WorldCom had geboekt. Met WorldCom had AOL een soortgelijke overeenkomst als met Oxygen. Ook met Qwest Communications, dat zelf ook onder vuur van de SEC ligt, zouden dergelijke afspraken zijn gemaakt.

Eerlijk

De vraag die de SEC nu nog bezighoudt, is of de prijzen die AOL en partners elkaar berekenden eerlijk waren. Het is in ieder geval niet positief voor AOL om het vertrouwen van analisten en beleggers terug te winnen. "Als WorldCom stopt met adverteren bij AOL, blijft de provider nog wel dezelfde diensten van WorldCom afnemen", redeneert een analist van Goldman Sachs op The Wall Street Journal. "AOL krijgt daardoor minder advertentie-inkomsten en hogere kosten, dus komt er minder geld binnen." Voor zover bekend tekende AOL de grootste deal met Hughes Electronics, dat eigenaar is van DirectTV. Hughes zou 1,5 miljard dollar aan advertenties bij AOL uitgeven en tegelijkertijd meewerken aan het ontwikkelen van AOL- en DirectTV-producten. Daarnaast zou AOL kunnen rekenen op 150 miljoen dollar aan advertenties van DirectTV. Maar tot nu toe zijn er nog geen directe nieuwe producten uit de joint-venture tot stand gekomen.