Op 18 mei 1998 startte het antitrust onderzoek naar Microsoft. Het bedrijf zou zich schuldig hebben gemaakt aan monopolistische activiteiten door de Internet Explorer aan het besturingssysteem Windows vast te koppelen. Op die manier zou Microsoft concurrenten als Netscape uit de markt hebben gedrukt.

"Vergeleken met andere antitrustzaken die eerder in de Verenigde Staten gevoerd zijn, gaat de zaak tegen Microsoft behoorlijk snel", zegt Bill Kovacic van de George Washington University Law School in Washington DC. "Voor een leek mag deze drie jaar een eeuwigheid zijn, maar om met 'antitrust'-termen te spreken, gaat deze zaak bij wijze van spreken met de snelheid van het licht." Eerdere antitrustzaken tegen IBM en AT&T duurden meer dan twaalf jaar.

Microsoft zit dus al drie jaar in het beklaagdenbankje. "Maar we voelen ons niet belemmerd in het bedenken en ontwikkelen van nieuwe producten", zegt Jim Cullinan, woordvoerder van Microsoft. "We geloven dat deze industrie nog altijd zeer dynamisch is en dat ook zal blijven."

Dominantie

Ook na drie jaar blijft de aanklacht tegen Microsoft staan. Het bedrijf zou haar al bestaande macht op de markt gebruikt hebben om pc-producenten en distributeurs te dwingen de systemen met Windows en Internet Explorer te bundelen. Daarnaast blijft de Amerikaanse overheid volharden in haar standpunt dat alternatieve besturingssystemen weinig kans hadden om op te boksen tegen Microsoft omdat het bedrijf 'agressieve marketingtechnieken' gebruikte.

Microsoft zelf houdt echter vol dat het niet schuldig is aan haar dominantie op de markt en verweert zich met de bewering dat er genoeg alternatieven voorhanden zijn. Van Java tot open-source besturingssystemen als Linux.

Behalve het feit dat Microsoft nog altijd 90 procent van de markt voor besturingssystemen in handen heeft, manifesteert het bedrijf zich de laatste maanden weer stevig op de markt. Niet alleen met besturingssystemen maar ook met 'randproducten' als een spelcomputer en WebTV.

Zo heeft het aangekondigd dat het 500 miljoen dollar steekt in de promotie van de Xbox, de spelcomputer van het softwarebedrijf. Daarmee gaat Microsoft de directe strijd aan met bestaande spelers op de markt als Nintendo (GameCube) en Sony (PlayStation2). Onderzoek, ontwikkeling en productie van de Xbox bedragen bij elkaar zo'n 10 miljard dollar.

Kansen voor Microsoft

Hoewel het bedrijf een nieuwkomer is op de markt voor spelcomputers, menen analisten dat Microsoft wel degelijk een kans maakt om een redelijk marktaandeel van de concurrentie af te snoepen. Enerzijds dankzij de grote investering die het gedaan heeft in de ontwikkeling van de spelcomputer en anderzijds door de grote marketingcampagne die de consument nog te wachten staat.

Later dit jaar verschijnt WindowsXP, het nieuwe besturingssysteem voor pc's en servers. Het bedrijf heeft al aangekondigd honderden miljoenen dollars te investeren in de promotie van deze software.

Microsoft begeeft zich ook nog op andere markten. Met de Pocket PC bindt Microsoft de strijd aan met Palm en Handspring als het gaat om PDA's en verder is het bedrijf actief op het gebied van draadloze toepassingen en -in de Verenigde Staten- web televisiediensten.

Maar volgens Kovacic kan het nieuwe politieke klimaat in de Verenigde Staten in het voordeel van Microsoft uitpakken. "De verkiezing van George Bush als nieuwe president van de Verenigde Staten en de wisselingen van de wacht bij het departement van justitie kunnen positief zijn voor Microsoft. De stemming nu is minder anti-Microsoft dan halverwege de jaren negentig", zegt Kovacic