Windows heeft moeite in de strijd met het gratis Linux op de markt voor 'ultra low cost pc's (ulpc's). Microsoft heeft de prijs van Windows XP Home Edition daarom fors verlaagd.

Om voor dit aanbod in aanmerking te komen, moeten computerfabrikanten echter wel concessies doen. Zo mogen ulpc's een scherm hebben met een maximale grote van 10,2 inch en mag de harde schijf niet groter zijn dan 80 GB. Het aanbieden van een touch-screen scherm is daarbij eveneens niet toegestaan.

Marges beschermen

De voorwaarden voor het gebruik van de goedkope versie van XP werden onlangs als vertrouwelijk bericht gestuurd naar computerfabrikanten. Met deze beperkingen wil Microsoft voorkomen dat de markt voor ULPC's aandeel wegsnoept van de markt voor duurdere pc's met Windows Vista.

Volgens analist Roger Kay van EndPoint Technologies Associates biedt het aanbod van Microsoft een oplossing voor een belangrijk probleem binnen de computerindustrie: "Met behulp van deze afspraken ontstaat er een situatie waarbij computerfabrikanten een goedkoop alternatief kunnen aanbieden, terwijl het prijsniveau en de marges in de mainstream markt niet worden aangetast".

Microsoft wil geen commentaar geven op de uitgelekte plannen: "Wij praten nooit in het openbaar over de overeenkomsten die we hebben met computerfabrikanten," stelt een woordvoerder.

Handhaving van huidige trend

Een ulpc kenmerkt zich door een prijskaartje maximaal 500 dollar. Voorbeelden van dergelijke pc's zijn de Asus Eee pc en de XO-laptop van One Laptop Per Child. Volgens Kay hebben de plannen van Microsoft geen invloed op de huidige productie: "De ULPC's die nu worden geproduceerd zijn al voorzien van beperkte hardwareconfiguraties. Het promotieprogramma van Microsoft zorgt er alleen maar voor dat deze scheidingswand tussen goedkope en dure pc's wordt gewaarborgd."

In de komende zes maanden zullen er meer dan twintig nieuwe ulpc's systemen op de markt verschijnen en Microsoft verwacht dat er tussen de 10 en 13 miljoen van zullen worden verkocht in 2008. Volgens voorspellingen van IDC ligt dit aantal wat lager, haar verwachting ligt op 9 miljoen miljoen verkochte exemplaren in 2012.

Marktaandeel Linux verkleinen

De prijs voor Windows XP Home voor een ulpc is vastgesteld op 26 dollar in landen met opkomende economie├źn. In ontwikkelde markten kost de software 32 dollar. Computerfabrikanten die akkoord gaan met de Market Development Agreement krijgen bovenop die prijs nog eens 10 dollar korting.

Met de overeenkomst wil Microsoft niet alleen een duidelijke scheiding tussen goedkope en dure pc's garanderen, maar probeert het ook een voet tussen de deur te krijgen op de markt voor ulpc's.

Veel computerfabrikanten in deze markt kiezen voor Linux, omdat het gratis is en daarmee hogere winstmarges biedt. Met het aanbod van supergoedkope versies van Windows wil Microsoft deze prijskloof verkleinen.