Microsoft zou aanvankelijk pas een losse versie van Explorer 6.0 uitbrengen nadat Windows XP, waarin de nieuwe browser is geïntegreerd, op 25 oktober op de markt gebracht wordt. Maar het softwareconcern heeft zijn planning omgegooid en besloten nu al met een stand-alone versie te komen. De 'gouden code' van Internet Explorer 6 was begin augustus al af, zo liet Microsoft in een verklaring weten.

De nieuwe browser, die werkt op systemen met Windows 98 of hoger, biedt volgens Microsoft een betere privacybescherming door ondersteuning van P3P (Platform for Privacy Preferences). P3P is een standaard die door World Wide Web Consortium (W3C) ontwikkeld wordt.

Internet Explorer 6 is verder naast een nieuwe vormgeving van de knoppen voorzien van een 'mediabar' en een 'image toolbar'. Het laatste is een klein taakbalkje dat verschijnt zodra met de muis over een foto bewogen wordt. De gebruiker heeft in de taakbalk de mogelijkheid de bewuste foto op te slaan, af te drukken of te mailen. In de nieuwe browser wordt de grootte van een bekeken foto bovendien zodanig aangepast dat deze in het browservenster past.

Met de 'mediabar' moeten gebruikers makkelijker toegang krijgen tot hun favoriete audio- en videomateriaal op internet. Zij hoeven daar geen apart venster meer voor te openen. Wie echter materiaal in RealAudio- of Quicktime-formaat wil bekijken of beluisteren, heeft aan de 'mediabar' niet veel. Microsoft biedt alleen de mogelijkheid bestanden af te spelen in zijn eigen Windows Media-formaat.

Uit eerdere testversies was al gebleken dat Microsoft ondersteuning van plug-ins en Java heeft laten vallen in Explorer 6. De oorspronkelijk van Netscape afkomstige plug-in technologie, die het mogelijk maakt muziek te beluisteren of video te bekijken, is vervangen door Microsofts eigen ActiveX technologie.

Dat leidde er toe dat Apples mediaspeler Quicktime niet meer werkte in de nieuwe versie van de browser. Inmiddels heeft Apple een ActiveX-control beschikbaar gesteld die het probleem moet oplossen. Andere software van derde partijen als RealPlayer of Shockwave bleef wel werken in de nieuwe browser.

Daarnaast is Microsoft gestopt met de ondersteuning van Java. Gebruikers moeten voortaan zelf een Java Virtual Machine (JVM) downloaden om websites te kunnen bekijken die gebruikmaken van de programmeertaal van Sun.

De eerste keer dat zij zo'n site bezoeken, krijgen zij een venster te zien waarin hen wordt aangeboden een JVM te downloaden. Zij kunnen dan kiezen tussen een JVM van Microsoft of één van een andere partij. Sun heeft zich fel verzet tegen de beslissing om Java te laten vallen en plaatste zelfs een paginagrote advertentie in Amerikaanse dagbladen waarin consumenten werden opgeroepen bij Microsoft aan te dringen op ondersteuning van Java-functionaliteiten.

Microsoft heeft vooralsnog alleen een Engelstalige versie van de nieuwe browser uitgebracht. Wanneer een Nederlandse versie uitkomt, is niet bekend. Bij Microsoft Benelux was niemand voor commentaar bereikbaar.