Office XP is de eerste grote productlancering van de drie die Microsoft er voor dit jaar op stapel heeft staan. Eind juli wordt de XP-variant van besturingssysteem Windows uitgebracht, rond november begeeft het softwareconcern zich op nieuw terrein met de introductie van de spelcomputer Xbox. Dell en Gateway beginnen donderdag al met de levering van pc's waarop Office XP op voorgeïnstalleerd is.

Groots pr-offensief

Microsoft pakt de introductie van Office XP groots aan; naast New York staan er nog zo'n honderd presentaties in de Verenigde Staten op de agenda. Het concern zal daarnaast de komende weken wereldwijd nog talloze presentaties houden.In Nederland wordt het pakket dinsdag gepresenteerd in Den Haag. Office XP komt hier overigens vrijdag uit. Microsoft kleedt ter gelegenheid van de introductie '50 tot 60 grote winkels aan in een loungesfeer'. Verder zal er promotieteam door het land trekken en wordt een grootschalige reclamecampagne gevoerd.Veel aandacht ging de afgelopen maanden al uit naar het verscheiden van Clippy, de door vele gebruikers als hoogst irritant ervaren Office-assistent in de vorm van een paperclip. Op Officeclippy.com kunnen bezoekers al enige tijd afscheid van de assistent nemen. Microsoft heeft besloten Clippy nog wel als marketingster in te zetten. Hij maakt donderdag bij de presentatie van Bill Gates in New York zijn debuut.

Infolabels

De meest opvallende nieuwe feature in het pakket is de zogeheten smart tag, in de Nederlandse versie infolabel genoemd. Daarmee kan, eventueel via internet, extra informatie worden verkregen over woorden in bijvoorbeeld een Word-document. Microsoft heeft deze week nog een overeenkomst gesloten met UPS voor de ontwikkeling van een smart tag.Bij een UPS-vrachtnummer in een Word-document kan via het infolabel informatie worden verkregen over bijvoorbeeld de verzendingskosten. Ook kan er, tegen extra betaling, bijvoorbeeld worden gezocht in de database van Lexis-Nexis. De infolabels worden verder gebruikt om gebruikers te wijzen op `belangrijke bewerkingen zoals opmaakmogelijkheden', aldus Microsoft op de website.Andere nieuwe features als SharePoint Team Services en Group Editing zijn er vooral op gericht om meerdere mensen tegelijk aan een document te laten werken, of een website of kalender te onderhouden. Verder komen er spraakherkenningsmogelijkheden.Office (Word, Excel, PowerPoint en Outlook) is traditioneel een belangrijke bron van inkomsten voor Microsoft, met een jaaromzet van 8 miljard dollar. Volgens Microsoft gebruiken wereldwijd 250 miljoen mensen het pakket, zij het dat lang niet iedereen met een legale versie werkt.

Omstreden licentieprogramma

Analisten vragen zich af of de nieuwe features voldoende zijn om consumenten en bedrijven te verleiden tot de aanschaf van Office XP. De standaardversie gaat een kleine 500 dollar kosten, de upgradeversie 240 dollar. "Er zitten wel een aantal interessante features in het nieuwe pakket, maar ik betwijfel of dit zaken zijn die gebruikers het gevoel geven dat zij moeten upgraden", aldus een analist van Pacific Crest Securities.De aandacht is de laatste weken dan ook niet zozeer uitgegaan naar de nieuwe eigenschappen van Office XP, alswel naar het omstreden licentieprogramma waarmee Microsoft het pakket wil gaan verkopen. Het concern besloot begin mei plannen om het pakket als abonnement te verhuren, in plaats van eenmalig te verkopen, te schrappen in de Verenigde Staten.De verhuur vindt vooralsnog alleen plaats in Nieuw-Zeeland en Australië. Volgens analisten wil Microsoft zo eerst in een minder grote markt kijken hoe die methode uitpakt, alvorens de verhuur wereldwijd te lanceren.In ieder geval stopt het concern op 1 oktober met de verkoop van upgradeversies. Dat model wordt dan ingeruild voor licentie-overeenkomsten voor een bepaalde termijn, die gebruikers het recht geven de software voor die termijn te gebruiken. Het is de eerste stap met Office op weg naar de .Net-strategie van het bedrijf, waarbij alle software verhuurd wordt.Volgens critici is de wijziging slechts bedoeld om de inkomstenstroom bij Microsoft op gang te houden. Zakelijke klanten zouden volgens Chris Le Tocq, analist van Guernsey Research 30 tot 70 procent meer per jaar kwijt kunnen zijn door het licentieprogramma.