De Electronic Frontier Foundation (EFF) en de Apache Software Foundation hebben een steunbrief ingediend bij het Amerikaanse Hooggerechtshof. Daarin sluiten zij zich aan bij Microsoft in de poging van de Office-producent om de patenten van i4i ongeldig te laten verklaren. Andere ondertekenaars van die brief zijn branchevereniging CCIA (Computer & Communications Industry Assocation) en de digitale burgerrechtengroep Public Knowledge.

Makkelijker ongeldig

De EFF legt uit dat het Microsoft steunt omdat het doel is een juridisch precedent te krijgen voor de bewijslast van patenten. Het benodigde bewijs om een patent ongeldig te laten verklaren door een rechtbank moet minder strikt worden genomen. Ofwel: ongeldig verklaren van een Amerikaans patent moet makkelijker worden gemaakt.

"Indien dit succesvol is, kan dit helpen in het gevecht tegen slechte patenten door de standaard te verlagen die vereist is om te bewijzen dat een patent niet valide is", verklaart de EFF. De lat voor ongeldig verklaren wordt dan net zo laag gelegd als die voor het bewijzen van patentschending. "Dat zal vooral de gemeenschap voor vrije software en open source helpen", luidt de verklaring van de nonprofit digitale rechtenbeweging.

'Patent ná product'

Microsoft verzoekt het Hooggerechtshof om minder strenge eisen te stellen bij het bewijzen van de ongeldigheid van patenten als die van i4i. Het bedrijf beroept zich daarbij op een eerdere uitspraak van dat hoogste hof.

Het gaat om een patentzaak van drie jaar geleden waarbij het Hooggerechtshof de mogelijkheid gaf voor een lagere bewijslast. Er hoeft minder zwaar bewijs geleverd te worden als het Patentbureau vóór toekenning van dat patent niet heeft gecontroleerd of er al vergelijkbare uitvindingen (prior art) zijn gedaan.

Prior art van i4i zelf

Het gewraakte patent van i4i zou pas zijn toegewezen nadat de vinding al was verwerkt in een softwareproduct. Het gaat in dit geval niet om Microsoft Word, maar ironisch genoeg om een voorgaand product van de oprichters en patenthouders van i4i zelf.

Een eerder bedrijf van hun heeft het pakket S4 gemaakt, waarin de betwiste technologie al is gebruikt. S4 is verkocht aan klant SEMI, waarna de broncode is vernietigd. Dat laatste stelt Microsoft niet in staat om te voldoen aan de huidige hoge eisen voor bewijslast om het patent ongeldig te laten verklaren.

Aanklager i4i heeft het bewuste patent in 1993 aangevraagd, een jaar na de verkoop van S4 aan SEMI, en in 1998 verkregen. Vervolgens heeft het bedrijf in 2000 en 2001 uitgebreid met Microsoft gesproken over licenties. Die onderhandelingen zijn op niets uitgelopen, waarna Word 2003 wel de desbetreffende XML-bewerkingsmogelijkheden kreeg. In de eerdere rondes van deze patentzaak heeft i4i al overwinningen geboekt.

Vrienden verzamelen

Zowel de steunbrief als het verzoek voor verlaging van bewijslast door Microsoft zijn op de site van de EFF te vinden. Microsoft heeft in deze zelfde patentzaak al de steun gekregen van andere grote bedrijven, waaronder ict-leveranciers Apple, Google, HP, Intel, Dell en Yahoo, maar ook warenhuisgigant Walmart en autofabrikant Toyota. Ook zij zien graag dat bedrijven zich makkelijker kunnen verdedigen tegen patentrollen.

Overigens was branchevereniging CCIA vroeger zeer kritisch over Microsoft. De vereniging speelde ook een sleutelrol in de Amerikaanse en Europese antitrustzaken tegen de Windows-producent. Dat is in 2004 afgekocht met een schikking van zo'n 20 miljoen dollar. Bijna de helft daarvan ging naar CCIA-voorzitter Ed Black.