Longhorn wordt door analisten gezien als één van de belangrijkste versies van Windows voor Microsoft. Voorafgaand aan de definitieve versie zal Microsoft dan ook drie bètaversies op de markt brengen om de kwaliteit te kunnen waarborgen.

De eerste (prebèta) zal in oktober verschijnen. Begin 2004 wordt de eerste officiële testversie verwacht, later dat jaar zal ook een tweede bètaversie verschijnen.

Er wordt al geruime tijd gespeculeerd over de introductiedatum van Longhorn. Aanvankelijk stond het besturingssysteem in 2004 op de agenda. Eind maart werd bekend dat dit niet haalbaar was en dat het OS (logischerwijs) in 2005 zou verschijnen.

De grootste verandering in het nieuwe besturingssysteem is het gebruikte bestandssysteem. Microsoft gooit in Longhorn zijn bekende FAT32- en NTFS-systeem overboord. In plaats hiervan zal Windows Future Storage (WinFS) worden gebruikt.

WinFS is gebaseerd op SQL Server-technologie en bedoeld om gebruikers zonder omwegen toegang te geven tot bestanden. De fysieke locatie van bestanden op de harde schijf wordt hierdoor irrelevant.