"Voor Microsoft is dit dé grote coming-out", vertelde Microsoft-evangelist Steve Marx enthousiast enkele minuten nadat hij de PDC-congresleden had toegesproken over het toverwoord 'cloud'. Windows Azure is het antwoord van Redmond op de cloud computing-trend die eerder door Google en Amazon werd gezet.

Verder dan Amazon

Ray Ozzie, directeur softwareontwikkeling, gaf Amazon nog een schouderklopje. "Petje af voor Amazon. Wij kunnen een goed voorbeeld aan hen nemen als het gaat om een succesvolle invulling van cloud computing. Wij willen echter verder gaan dan zij deden. Azure vormt straks het fundament voor cloud computing", aldus Ozzie maandag op de Microsoft PDC 2008 in Los Angeles.

Zijn woorden illustreerden wat Microsoft al eerder werd verweten, namelijk dat Microsoft te laat ingehaakt zou hebben op de cloud-computing trend die ook bedrijven als Google wisten te exploiteren.

'Grootste ontwikkeling sinds NT'

Met het maandag aangekondigde Windows Azure hoopt Microsoft een inhaalslag te kunnen maken. "Wij willen de beste aspecten van software met de beste aspecten van services combineren", vertelde Ozzie aan de duizenden belangstellenden die op de Microsoft-conferentie aan de Amerikaanse westkust waren afgekomen. "Wie zichzelf de vraag stelt of cloud anders is dan andere technologiën uit het verleden, kan daar volmondig 'ja!' op antwoorden."

De woorden van Ozzie verraden dat Microsoft grote plannen heeft met het besturingssysteem dat juist niet thuis of op het bedrijf komt te draaien. Volgens Bob Muglia, vicepresident van de servertak van de Redmond-gigant, is de aankondiging van Azure de grootste sinds het bedrijf in augustus 1991 de NT-technologie aankondigde die vervolgens tot XP en Vista leidde, maar ook de basis vormt van Windows 7, waar Microsoft dinsdag meer details over zal onthullen.

Ontwikkelen en beheren in de wolken

De grote verandering van Azure ten opzichte van besturingssystemen als Vista en Server 2008 is dat de serviceomgeving volledig in de cloud, oftewel op servers van Microsoft zal draaien. Via een web-interface hebben ontwikkelaars de mogelijkheid om het systeem te beheren, maar het daadwerkelijke rekenwerk van queries gebeurt niet meer offline.

Het webplatform integreert verschillende bestaande diensten en producten van Microsoft, zoals .NET, SQL Server, SharePoint en Dynamics CRM en Live Services, dat een brug vormt tussen Azure en Microsoft applicaties die lokaal op pc's draaien.

Bedrijven kunnen besparen op hardware en onderhoud

Volgens Microsoft heeft deze ontwikkeling grote gevolgen voor gebruikers. Waar vroeger altijd rekening gehouden moest worden met bijvoorbeeld capaciteit en rekenkracht, is dat bij Azure niet meer het geval. Om het in de woorden van Microsoft-researcher Manuvir Das te zeggen toen hij in zijn grafiek gele en blauwe patronen toonde: "You can spend more time on the blue stuff." Daarmee doelde hij op de toekomst waarin organisaties niet meer zozeer bezig hoeven zijn met mogelijk hardwarefalen, het installeren van patches en het (live) uitvoeren van upgrades in het systeem, maar meer tijd kunnen besteden aan het ontwikkelen van de applicaties zelf.

Waar verschillende ontwikkelaars in de wandelgangen al liepen te mokken over mogelijke privacy-issues, verzekert Steve Marx dat het niet uitmaakt of een service lokaal of in de cloud gedraaid wordt: "Microsoft is er alles aan gelegen om binnen de grenzen van de wet te blijven en veiligheid tot belangrijkste prioriteit te verheffen."

Cloud vergt een andere manier van programmeren

Voor bedrijven zal er met de komst van Azure enorm veel gaan veranderen. Datacenters en systeembeheerders worden voor een groot deel overbodig en ontwikkelaars moeten zichzelf een nieuwe vorm van programmeren aanleren.

Zo is Microsoft SaaS-software architect David Shutt ervan overtuigd dat niet langer technologische aspecten de bottleneck van software zullen vormen, maar de tekortkomingen van programmeurs. "Functionele correctheid van eerdere code garandeert niet dat het ook op de schaal van de cloud zal werken", aldus het brein achter Microsoft Dynamic CRM. "Componenten van bewezen applicaties zullen opnieuw bekeken moeten worden en zonodig opnieuw moeten worden gecodeerd voor de online-wereld van de cloud."

In de loop van 2009 komt Azure voor zowel hobbyisten als grote bedrijven beschikbaar. Wanneer precies laat Microsoft mede afhangen van de feedback die het krijgt van de groep programmeurs aan wie tijdens de PDC 2008 een developerkit van Azure beschikbaar is gesteld.