Het nieuwe Windows Embedded Handheld komt dit jaar uit en is bestemd voor zogeheten 'enterprise digital assistants' (EDA's). Die mobiele apparaten kunnen mobiele informatiewerkers verbinden met hun werkomgeving, maar bijvoorbeeld ook dienst doen als kassascanners, bestellingsverwerkers of voorraadcontroleurs.

Niet/wel voor smartphones

Embedded Handheld is officieel niet bedoeld voor smartphones, daar zet Microsoft zijn Windows Phone-platform voor neer. Dat bestaat straks uit twee, niet-compatibele varianten; het huidige Windows Mobile 6.5 (dat is hernoemd naar Windows Phone) en het aankomende Windows Phone 7.

Tegelijk met Embedded Handheld onthult partner Motorola een EDA die niet dat aankomende besturingssysteem draait, maar voorloper Windows Mobile 6.5.3. De Motorola ES400, die Microsoft-ceo Steve Ballmer ook aanprijst in het persbericht met begeleidende video, is wel een smartphone. Ballmer heeft eerder kritiek geuit op Google dat twee mobiele besturingssystemen (Android en straks Chrome OS) hanteert; dat is niet verstandig, aldus de Microsoft-ceo.

Nu nog wel compatibel

Microsofts nieuwe, vierde besturingssysteem voor mobiele apparaten is in de eerste release nog gebaseerd op Windows Mobile 6.5. Het biedt daarmee compatibiliteit met bestaande applicaties (apps) voor dat mobiele Microsoft-platform. Dit in tegenstelling tot het eind dit jaar uitkomende Windows Phone 7. Dat geheel nieuwe mobiele besturingssysteem draait alleen Silverlight- en XNA-code.

In de tweede helft van 2011 staat een tweede versie van Embedded Handheld gepland. Die is dan gebaseerd op het van Windows 7 afgeleide Windows Embedded Compact. De maker belooft nu alvast "een helder migratiepad" voor applicaties met Microsoft-tools en -technieken. Dat pad leidt wel naar Microsofts nieuwe applicatieplatform voor mobiele apps, gebaseerd op Silverlight en XNA. Het migratiepad biedt dus geen directe compatibiliteit.

Tabletprobleem

Dit besturingssysteem volgt op de Compact-variant van Windows Embedded, die begin deze maand is onthuld. Microsoft heeft dat mobiele besturingssysteem bestemd voor tablets en andere minder krachtige computers. Die zijn volgens de maker ook bedoeld voor zakelijk gebruik, waarvoor het bijvoorbeeld Exchange-ondersteuning biedt. Deze ingebedde variant van Windows 7 moet in het vierde kwartaal van dit jaar af zijn om dan op tablets te kunnen verschijnen.

Vorig jaar is al naar buiten gekomen dat Microsoft Windows Embedded wil inzetten voor de tablet/smartphone-tussenvorm van smartbooks. Hardwarefabrikanten ontwerpen die apparaten voor het leeuwendeel rondom energiezuinige ARM-processors. Voor volwaardige tablets prijst Microsoft ook Windows 7 aan, hoewel pc-partner HP onlangs het reeds onthulde en aangeprezen tablet daarmee heeft geschrapt. In plaats van Windows 7 krijgt de HP Slate het webOS van de onlangs overgenomen smartphonemaker Palm.

Wildgroei

Naast bovengenoemde nieuwe varianten biedt Microsoft van Windows Embedded al vele verschillende uitvoeringen. Sommige daarvan zijn afgeleid van zijn desktopbesturingssystemen (XP, Vista en 7), terwijl andere hun oorsprong hebben in het ook op ARM- en MIPS-processors draaiende Windows CE. Laatstgenoemde is ooit ontwikkeld voor consumentenelektronica (CE), zoals set-top boxes en mediaspelers, maar doet ook allang dienst voor barcode- en rfid-scanners (radio frequency identification).

Motorola prijst zijn EDA ES400 aan, met de voorloper van de nieuwe Handheld-variant van Windows Embedded: Update:

Verduidelijking aangebracht dat HP's tablet, de Slate, zelf niet is geschrapt, maar wel die tablet met daarop Windows 7.

Update2: De Motorola ES400 draait niet Windows Embedded Handheld, dat later dit jaar pas uitkomt. Die door Microsoft-ceo Ballmer aangeprijsde EDA (enterprise digital assistant) draait Windows Mobile 6.5, waar Handheld op is gebaseerd.