Microsoft beweert in de aanklacht (pdf) dat de drie met hun klikfraude concurrende bedrijven wilden dwarszitten. Dat deden ze door juist op advertenties van die ondernemingen te klikken.

Die vele kliks leidden echter niet tot daadwerkelijke verkoop (sales). Daardoor raakten de geplaagde adverteerders snel door hun budget heen, waarna ze uit de lijst ingekochte zoekwoorden verdwenen. Vervolgens konden advertenties van klanten van de klikfraudeurs verschijnen, die veel minder hadden betaald voor dezelfde zoektermen.

Het is eerste keer dat Microsoft vanwege klikfraude naar de rechter stapt. De softwarereus uit Redmond vraagt 'slechts' 750.000 dollar schadevergoeding, alhoewel het claimt 1,5 miljoen dollar te hebben terugbetaald aan adverteerders die zijn gedupeerd door deze frauduleuze kliks.

Autoverzekeraars

Microsoft kwam de fraude op 24 maart 2008 op het spoor, toen het een ongewoon hoog aantal klachten ontving van aanbieders van autoverzekeringen die Microsofts advertentiesysteem adCenter gebruiken. De verzekeraars rapporteerden een enorme piek in een aantal zoekopdrachten waarop zij geboden hadden, met een even grote toename aan kliks. Dat verkeer kwam volgens Microsoft van honderdduizenden verschillende ip-adressen.

Een nieuwe serie zoekopdrachten en bijbehorende kliks vond plaats op 24 april 2008. Daarbij zouden de verdachten het voorzien hebben op advertenties voor de online-game World of Warcraft. Vergelijkbare klikpieken werden ook op latere momenten door Microsoft gedetecteerd. Uiteindelijk wist het bedrijf dit verkeer te herleiden naar twee proxy-servers en de computers van een van de verdachten. Die blijkt banden te hebben met zowel een online-wisselkantoor voor World of Warcraft als een autoverzekeraar.

Klikfraude: 13,8 procent

Volgens Click Forensics, dat elk kwartaal een rapport uitgeeft over klikfraude, is 13,8 procent van het totaal aantal kliks 'vals'. Google heeft in het verleden al meermalen geprobeerd de ernst van dit soort statisitieken te bagatelliseren. 'Echte' klikfraude zou veel minder groot zijn. Google haalt een groot deel van zijn inkomsten uit online advertentiekliks.

Hoe klikfraude werkt (bron: Microsoft)