De afgelopen jaren zijn er steeds meer draagbare oplossingen ontwikkeld voor de pc, waaronder complete applicaties, maar ook de mogelijkheid om gebruikersinstellingen uit te wisselen tussen verschillende pc's door middel van geheugensticks.

Microsoft is nu van plan om deze reeks 'StartKey' producten uit te breiden met een eigen variant waarop gebruikers hun Windowsprofielen, applicaties en instellingen kunnen opslaan. Zelfs een volledige bootable installatie zal waarschijnlijk tot de mogelijkheden behoren, aldus Ars Technica.

Sneller mainstream

Het bedrijf wil een set tools voor consumenten en ontwikkelaars bieden, die ervoor moeten zorgen dat 'portable computing' sneller mainstream wordt. Naast USB-sticks kan de StartKey-technologie ook werken op andere soorten flashgeheugen zoals SD-kaartjes etc.

Er zal een software development kit (SDK) worden uitgebracht voor ontwikkelaars, zodat ze hun eigen applicaties compatible kunnen maken met het platform en op die manier de draagbare markt kunnen betreden.

Identieke werkomgeving

Het huidige U3 systeem geeft gebruikers de mogelijkheid om programma's als Firefox te installeren op een USB-stick, inclusief alle bladwijzers, wachtwoorden en de geschiedenis. De StartKey van Microsoft zal deze functionaliteit uitbreiden naar de rest van Windows.

Gebruikers kunnen hun bureaubladachtergrond, programma's, contactpersonen, gegevens en voorkeuren opslaan op, bijvoorbeeld, een USB-stick, zodat ze op elke compatible Windowsmachine een identieke werkomgeving ondervinden.

Beveiligingsproblemen

Er zitten echter nog wel wat haken en ogen aan het verhaal. Want waar U3-sticks in principe kunnen werken zonder hinder te ondervinden van gebruiksrestricties of beveiligingsmaatregelen, zullen er voor de sticks van Microsoft patches moeten worden geïnstalleerd om het systeem te laten werken.

De kans is groot dat bedrijven en universiteiten er niets voor voelen om gebruikers zoveel vrijheid te geven in het gebruik van programma's en gegevens, in welk geval integratie van het systeem een probleem zal worden.

Online variant?

Analisten vragen zich echter af of Microsoft zich niet meer zou moeten richten op een online variant van het systeem. Concurrent Apple doet dit al jaren met behulp van .Mac, een product dat gebruikers in staat stelt om gebruiksgegevens tussen verschillende Macs te synchroniseren via internet.

Aangezien Microsoft zich ook steeds meer richt op Web 2.0, met onder andere Office Live Workspaces, zou een online variant van het StartKey volgens velen een logischere stap zijn.

Ontwikkelingslanden

Naast handige toepassingen voor de reguliere markt, ziet Microsoft ook mogelijkheden voor ontwikkelingslanden. Er wordt op dit moment gewerkt aan een aangepaste versie van Windows for StartKey die aangeboden kan worden aan OLPC-gebruikers.

Linux is goedkoper en draait beter op de OLPC-laptops, maar feit is dat Windows nog altijd het dominanten besturingssysteem is in het bedrijfsleven en dus interessanter voor ontwikkelingslanden die zich met OLPC richten op een betere toekomst.

Wanneer Microsoft's StartKey officieel zal worden aangekondigd is nog niet bekend, maar verwacht wordt dat de eerste producten nog dit jaar op de markt zullen verschijnen.

Singularity OS

StartKey is overigens niet de enige poging van Microsoft om de ontwikkeling van Windows in een nieuwe koers te manoeuvreren. Het bedrijf heeft een nieuw besturingssysteem aangekondigd, genaamd Singularity, dat zich voornamelijk richt op onderzoekers en ontwikkelaars.

Volgens Microsoft moet Singularity worden gezien als een conceptauto, een prototype dat onderzoekers moet inspireren tot het ontwikkelen van nieuwe computerarchitecturen. Singularity is gratis beschikbaar voor academici en onderzoekers en verkrijgbaar via Microsoft's CodePlex website.