De Hoge Raad in de VS oordeelt unaniem dat er “helder en overtuigend” bewijs nodig is om een patent ongeldig te verklaren. Daarmee blijft het patent van het Canadese bedrijfje i4i overeind en moet Microsoft bijna 300 miljoen dollar boete betalen.

Word maakt inbreuk

Het betreft een slepende zaak. Het Canadese bedrijfje i4i heeft Microsoft met succes aangeklaagd wegens inbreuk op een patent voor ‘custom XML’. Microsoft moest i4i maar liefst 290 miljoen dollar betalen én Word speciaal aanpassen.

Microsoft verloor alle eerdere beroepsronden. Ook voor de Supreme Court haalt de softwaregigant bakzeil.

Van belang voor hele industrie

Het vonnis reikt echter veel verder dan de zaak i4i versus Microsoft. De Hoge Raad doet namelijk principiële, richtinggevende uitspraken om helderheid te scheppen in de jurisprudentie.

De mogelijke impact van de rechtszaak voor de Amerikaanse Hoge Raad is dan ook enorm. Het gaat feitelijk om hoe patenten nu moeten worden geïnterpreteerd, door zowel de US Patent and Trademark Office (USPTO) als de industrie.

Bewijsplicht bevoordeelt trollen

Microsoft betoogde dat het oneerlijk is dat een aanklager (de houder van het patent) slechts aannemelijk hoeft te maken dat de tegenpartij inbreuk maakt. Maar om datzelfde gewraakte patent door de rechter ongeldig te laten verklaren is een veel zwaardere bewijslast nodig, namelijk “duidelijk en overtuigend”.

Deze onbalans in bewijslast geeft patenttrollen vrij spel, stelt Microsoft. Het juridisch gevecht tussen het bedrijf i4i en Microsoft draaide uit op een enorme veldslag, met in elke hoek van de ring een enorme batterij aan medestanders.

Veldslag tussen tientallen bedrijven

Microsoft kreeg vrijwel de complete ict-industrie naast zich. Onder de 60 medestanders zijn illustere namen als Google, Apple, Cisco, Intel en zelfs open source-leverancier Red Hat. Daarnaast schaarden ook de Electronic Frontier Foundation en 37 rechten- en economieprofessors zich achter Microsoft.

Maar ook het kamp van i4i groeide uit tot machtige proporties. Ruim 100 bedrijven, organisaties en wetenschappers stonden aan de zijde van het Canadese bedrijf. Onder die medestander bevond zich ook kort de Amerikaanse overheid. Verder zijn er militairen en kapitaalinvesteerders achter i4i gaan staan.

Uiteindelijk trekt i4i aan het langste eind en moet Microsoft diep in de buidel tasten. De Hoge Raad acht het bestaande systeem van bewijsplicht voor schending van patenten niet oneerlijk.

Invasie van patenttrollen

Daarmee is te vrezen dat patentrollen (of i4i een patenttrol is is omstreden) zich, gesterkt door het arrest, en masse op ict- en softwarebedrijven zullen storten om met dubieuze patenten de industrie uit te zuigen. Ook leveranciers van open source software blijven zo onverminderd in de gevarenzone van patenttrollen.