Microsoft heeft gisteren een plug-in voor Firefox gelanceerd waarmee gebruikers HTML5-video die gecodeerd is in het gesloten en gepatenteerde H.264 formaat kunnen kijken. Dit was voorheen onmogelijk in de open-source browser, omdat Mozilla ervoor kiest H.264 niet te ondersteunen.

De maker van Firefox doet dat niet omdat zij anders vanwege de patenten licentiegeld moeten betalen voor de codec, en gesloten code aan hun software toe zouden moeten voegen.

'H.264 is erg belangrijk

De plug-in van Microsoft, die HTML5 Extension for Windows Media Player Firefox Plug-in heet, voegt functionaliteit toe aan een eerdere Microsoft plug-in voor de open browser die alleen Windows Media Player videocompressie beschikbaar maakte in Firefox.

Claudio Caldato, programmamanger van Microsofts Interoperability Strategy Team, stelt dat de mogelijkheid om H.264 video te bekijken erg belangrijk is voor Windowsgebruikers met Firefox. Dat komt volgens hem omdat HTML5-video inmiddels wijdverbreid is.

Industriestandaard

De plug-in die Microsoft gratis beschikbaar stelt is overigens alleen beschikbaar voor gebruikers van Windows 7. Hoewel Microsoft niet expliciet vertelt waarom dat zo is, lijkt het voor de hand te liggen dat dit komt doordat Windows 7 het eerste besturingssysteem van Microsoft is dat H.264 video ondersteunt.

H.264 (ook wel Advanced Video Codec of MPEG-4 Part 10) was één van de eerste videocodecs waarmee het mogelijk was om video in HD-kwaliteit relatief compact te maken. Het werd daardoor een industriestandaard. De codec wordt in zeer veel toepassingen gebruikt en is daardoor favoriet om de officiële videocodering in de aankomende HTML5-standaard te worden.

Licentie: 5 miljoen dollar per jaar

Dat gaat tegen de wens in van open-source browsermakers. Zij willen of kunnen de licentiekosten van de codec, vijf miljoen dollar per jaar, niet betalen.

Hoewel het collectief dat de patenten op de videostandaard beheert eerder aangaf nooit geld te zullen gaan rekenen voor individueel gebruik, zijn de browsermakers toch bang voor patentbreuk. Bovendien willen zij geen gesloten code in hun open-sourcesoftware opnemen.

WebM als standaard?

Firefox koos daarom eerder nog voor het open-source videoformaat Ogg Theora, dat kwalitatief gezien nog stukken minder is dan H.264. Google lanceerde verder in mei het open-source formaat WebM. Een videocodec die kwalitatief gezien gelijk zou zijn aan H.264, en die geen last heeft van licentiebeperkingen.

De zoekgigant gokt erop dat WebM de standaard videocompressie in HTML5 zal worden. Behalve Apple ondersteunen in ieder geval alle browsermakers die codec. Al heeft Microsoft wel aangegeven de codec alleen passief te ondersteunen in Internet Explorer 9.