Michael Robertson, bekend van zijn succesvolle project MP3.com, richt in juli 2001 Lindows.com op. Een softwarebedrijf in San Diego dat een goedkoop alternatief voor Windows van Microsoft moet gaan produceren. Dat product zal Lindows gaan heten. In december van dat jaar, nog voordat het eerste besturingssysteem van Lindows af is, zwaait Microsoft met een kort geding wegens inbreuk op het merkenrecht.

In maart 2002 beslist de Amerikaanse rechter in een voorlopige uitspraak dat het bedrijf met het gebruik van de naam Lindows geen inbreuk maakt op de naam Windows.

Diverse verzoeken van Lindows om een definitieve uitspraak van de rechter te krijgen, worden afgewezen. Microsoft vraagt vervolgens of de rechter een voorlopige voorziening wil treffen waardoor Lindows onmiddellijk zou moeten stoppen met het gebruik van de naam. Ook dit verzoek wordt van tafel geveegd.

In de Verenigde Staten lijkt de zaak een jaar lang alleen maar vooruit geschoven te worden. De datum van de nieuwe rechtszitting wordt tot twee keer toe uitgesteld van april 2003 tot maart 2004. Elders in de wereld staan de ontwikkelingen echter niet stil.

Microsoft probeert in diverse landen het gebruik van de merknaam Lindows tegen te houden. In Finland en Zweden stelt de rechter in een voorlopige uitspraak Microsoft in het gelijk. Wie de merknamen Lindows, Lindows.com en LindowsOS toch gebruikt, riskeert een boete. En ook in Frankrijk, Spanje, Mexico en Canada start Microsoft rechtszaken.

Onvermijdelijk

In Nederland ontvangen resellers van Lindows in november 2003 een brief van Microsoft waarin verzocht wordt te stoppen met de verkoop van de software wegens inbreuk op het merkenrecht. "Windows is als merk voor Microsoft van grote waarde en daarom is actie tegen het gebruik van de naam Lindows voor software onvermijdelijk", zo schrijft Microsoft.

Michael Robertson reist daarop naar Nederland af om de resellers een hart onder de riem te steken. Of hij hiermee veel bereikt valt te bezien. In ieder geval weet hij hier vijfhonderd zogenoemde Lifetime Members, een soort donateurs, te werven die ieder honderd dollar betalen. Het geld heeft het bedrijf hard nodig om alle advocaten te betalen.

De stap naar de rechter in Nederland is onvermijdelijk. Eind januari spreekt de Nederlandse rechter een verbod uit op de merknamen van Lindows. Het verbod geldt voor de hele Benelux. Lindows wordt opgedragen te stoppen met namen Lindows.com, LindowsOS en Lindows. Ook moeten internetters uit de Benelux van de Amerikaanse site worden geweerd.

In een poging aan deze eisen te voldoen, wijzigt Lindows op bijna ludieke wijze zijn productnaam half februari in Lind---s oftewel Lindash. Dit maakt weinig indruk.

Omdat de juridische kosten de pan uit dreigen te rijzen, probeert Lindows nog via de rechter te voorkomen dat Microsoft in meer landen wordt aangeklaagd. Die poging is echter tevergeefs. Daarom en vanwege het verbod op Lindows in de Benelux, wordt de software van Lindows op 14 april wereldwijd omgedoopt tot Linspire.

De twee partijen komen kort daarna tot een schikking omdat Lindows er niet in slaagt om het vonnis van de Nederlandse rechter helemaal na te leven. Maar Microsoft is tevreden met de naamswijziging.

Handelsnaam

Toch volgt in Nederland een nieuwe rechtszaak. Het besturingssysteem heeft dan wel een andere naam gekregen, maar het bedrijf zelf heet nog steeds Lindows. En daarmee profiteert het bedrijf onterecht van het succes van Windows en bovendien kan het tot verwarring bij consumenten leiden, aldus Microsoft.

De Amsterdamse rechter is het hier uiteindelijk niet mee eens. De rechtbank staat op 27 mei toe dat het bedrijf zijn handelsnaam behoudt en wacht verder de beslissing af van de Amerikaanse rechter. De Amerikaanse zaak is dan al terugverwezen naar de districtsrechtbank in Seattle. Maar de zaak, waarin zowel Michael Robertson als Bill Gates en Steve Ballmer zouden komen getuigen, wordt uitgesteld tot later dit jaar.

Zover is het echter niet gekomen als blijkt dat op 16 juli de twee rivalen een definitief akkoord bereiken over de reeks rechtszaken en de jarenlange ruzie. Microsoft koopt alles af met 20 miljoen dollar. Lindows verandert op 14 september wereldwijd zijn bedrijfsnaam tot Linspire Inc. Daarnaast wil Microsoft enkele domeinnamen van Lindows hebben.

De toekomst van Lindows is hiermee voorlopig gegarandeerd. En dat is goed nieuws voor beleggers. Zij kunnen binnenkort aandelen van het softwarebedrijf op de Nasdaq kopen. Dan zal meteen blijken of de beursgang van het kleine softwarebedrijf meer is dan een publiciteitsstunt.