Ondanks de keiharde uitspraak tegen Microsoft in een geruchtmakende patentzaak van het Canadese bedrijfje i4i, staat de hele zaak nog op losse schroeven. Dit omdat het patent in kwestie door het Amerikaanse patentbureau, de USPTO, recentelijk, pas na de juryuitspraak afgelopen mei, voorwaardelijk is afgekeurd.

Word- verkoopverbod

Dit betekent een enorme kans voor Microsoft om onder het vonnis van de Texaanse rechter uit te komen, of in elk geval uitstel van executie te bewerkstelligen.

Het vonnis eist dat Microsoft vóór 10 oktober zijn kantoorsoftware Word zodanig aanpast, dat het geen inbreuk meer maakt op het patent van i4i. Anders volgt een verkoopverbod in de gehele VS. Bovendien moet Microsoft maar liefst 290 miljoen dollar schadevergoeding aan i4i uitkeren.

Prior art

Microsoft gaat in hoger beroep en heeft tevens verzocht tot opschorting van het vonnis, onder meer in het publieke belang.

Maar een ander cruciaal argument om het vonnis op te schorten is dat Microsoft mogelijk prior art heeft gevonden, vergelijkbare vindingen die er eerder waren dan het patent.

Zo was er bijvoorbeeld een SGML editor genaamd Rita, die volgens Microsoft al jaren vóórdat i4i zijn patent indiende precies hetzelfde deed: metacode loskoppelen van gestructureerde content zodat de metacode zelf ook gestructureerd kan worden. De USPTO bleek gevoelig voor de argumenten van Microsoft en het patent is nu voorwaardelijk afgekeurd.

Tennis

Betekent dit het einde van het patent? "Een voorwaardelijke afwijzing door het patentbureau geeft aan dat er één of meer problemen zijn. Maar dit betekent nog niet dat het uiteindelijk ook definitief ongeldig wordt verklaard", vertelt Charles Macedo, een vooraanstaande Amerikaanse patentadvocaat, aan Webwereld.

Het komt regelmatig voor dat een patent halverwege het heroverwegingsproces voorwaardelijk wordt afgekeurd maar uiteindelijk toch geldig blijft. Macedo vergelijkt het met tennis: de voorwaardelijke afkeuring is een harde volley, maar het is nog aan i4i om de bal terug te slaan.

Nog jaren gesteggel

Bovendien is er de mogelijkheid dat een gedeelte van het patent moet worden geschrapt of aangepast. In dat geval zijn de betrokken partijen en de USPTO nog wel een paar jaar zoet met steggelen.

En de kans lijkt klein dat het patent hier heelhuids uitkomt. Uit statistieken van het bureau blijkt dat in slechts 27 procent van de herzieningen alle claims van een patent overeind blijven. In de meerderheid (60 procent) van de gevallen moet het patent worden aangepast en bij 13 procent wordt het hele patent naar de prullenbak verwezen.

Reactie i4i

Loudon Owen, investeerder in en bestuursvoorzitter van i4i, ligt echter niet wakker van de voorwaardelijke afkeuring. Volgens hem zijn dat 'standaard procedures'. "Dit is zeer gebruikelijk. Het zijn de formaliteiten van een patentherziening. Dat doen ze vooral om te zorgen dat de patenthouder komt opdagen om zijn patent te verdedigen", aldus Owen tegenover Webwereld.

De Canadees blijft heilig overtuigd van de geldigheid van het patent. "De rechter heeft immers die prior art claims van Microsoft ook al aangehoord en verworpen?"